La última tortuga de caparazón blando gigante macho conocida de Swinhoe ya no está sola en el planeta después del descubrimiento de una hembra de su especie en Vietnam. La tortuga hembra de 86 kg fue encontrada en el lago Dong Mo, en el distrito de Son Tay de Hanoi, y fue capturada para pruebas genéticas en octubre.

Las pruebas de ADN ahora han confirmado que el animal es una tortuga de caparazón blando de Swinhoe, (Rafetus swinhoei), la tortuga más amenazada del mundo. En el lago se avistó otra tortuga que se estima en 130 kg, y los conservacionistas esperan que pueda ser otro macho.

Salvar a la especie de la extinción

La única tortuga de caparazón blando macho conocida de Swinhoe se encuentra en el zoológico de Suzhou en China. Los científicos tienen como objetivo garantizar que las tortugas tengan la oportunidad de reproducirse y salvar a la especie de la extinción.

El animal, conocido también como la tortuga Hoan Kiem o la tortuga gigante de caparazón blando del Yangtze, ha sido llevado al límite por la caza de su carne y huevos, así como por la destrucción de su hábitat. “Esta es la mejor noticia del año, y posiblemente de la última década, para la conservación global de las tortugas”, dijo Andrew Walde, de Turtle Survival Alliance, que asesoró al gobierno vietnamita sobre el proyecto de conservación.

Hoang Bich Thuy, director de la Sociedad para la Conservación de la Vida Silvestre de Vietnam, dijo: «En un año lleno de malas noticias y tristeza en todo el mundo, el descubrimiento de esta hembra puede ofrecer alguna esperanza para que la especie tenga otra oportunidad de sobrevivir».

Llevadas al límite por el consumo humano

La tortuga de caparazón blando de Swinhoe recibió protección legal en Vietnam en 2013. “[Antes] de ese momento, si una era capturada, su carne se compartía con toda la familia, parientes y el vecindario”, dijo Hoang, quien agregó que muchas de las tortugas eran también cazadas para ser vendidas en China. «Sus huevos también fueron recolectados y empapados en sal, ya que la gente local creía que el huevo salado de tortuga ayudaba a curar la diarrea».

Los conservacionistas pasaron semanas buscando a la tortuga hembra en el lago Dong Mo de 1.400 hectáreas. Mide un metro de largo y fue capturada para realizarle varios exámenes y la toma de muestras de sangre. El equipo dijo que estaba sana, fuerte y que, al ser liberada, estaba ansiosa por volver al lago.

En la primavera de 2021, el equipo espera capturar a la segunda tortuga vista en el mismo lago, ya que es cuando el nivel del agua es más bajo. También puede haber una tortuga en el cercano lago Xuan Khanh, ya que los científicos han detectado ADN en muestras de agua.

Especie muy amenazada

La última hembra conocida antes del descubrimiento de Vietnam murió en abril de 2019. Había sido emparejada con el macho en Suzhou en 2008, pero no había tenido descendencia de forma natural. Se intentó la inseminación artificial, pero la hembra no se recuperó de la anestesia, a pesar de que anteriormente se habían realizado de forma segura procedimientos similares de anestesia.

Timothy McCormack, director del Programa de Tortugas Asiáticas para la Conservación de Indo-Myanmar, dijo: «Una vez que sepamos el sexo de los animales en Vietnam, podemos hacer un plan claro sobre los próximos pasos». Un informe de 2018 concluyó que las tortugas se encontraban entre los más amenazados de todos los principales grupos de vertebrados, con más del 50% de las 356 especies amenazadas o ya extintas. Las causas son la destrucción del hábitat, la caza para obtener alimentos y medicinas tradicionales, el comercio ilegal de mascotas y la contaminación.

La primera página del informe cita al difunto herpetólogo de WCS John Behler: «Las tortugas vieron a los grandes dinosaurios ir y venir y ahora enfrentan su propia crisis de extinción». Las especies de agua dulce han sido las más afectadas por la acción humana, con una población promedio que se redujo en un 84% desde 1970, debido en parte al enorme crecimiento de la agricultura y la construcción de innumerables represas.

Fuente: https://www.theguardian.com/, Agencias


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