Una pequeña colonia de pingüinos emperador en una isla frente a la Península Antártica occidental ha desaparecido y es probable que el culpable sea la pérdida de hielo flotante provocada por el calentamiento global.

Aunque se ha pronosticado que los pingüinos podrían sufrir enormemente los efectos del calentamiento global, esta es la primera vez que se documenta la desaparición de una colonia.

Aún por determinar

Sin embargo los investigadores advierten que su estudio se ve afectado por la falta de información a largo plazo sobre los pingüinos emperador, en este lugar como en general, y su medio ambiente.

Esta es la primera vez que se documenta la desaparición de una colonia. Aunque las observaciones son irregulares, las poblaciones parecen haberse mantenido relativamente estables en esta isla hasta la década de 1970. Un informe en 1978 mostró un acusado descenso en la población, una tendencia que siguió hasta que un estudio aéreo en 2009 halló la isla vacía.

Esto plantea la pregunta: ¿Han desaparecido o han cambiado solo de lugar? “Esa es una de las grandes incógnitas,” decía Philip Trathan, el jefe de investigación y de biología de conservación en el Estudio Británico Antártico.

El cambio climático podría ser el culpable

“La parte de la Antártida donde hemos visto cambios realmente importantes es en la Península Antártica occidental,” señala Trathan. Esta región se ha templado a un ritmo sin precedentes durante la mayor parte del siglo XX, en particular en las últimas décadas, escriben los científicos en un estudio publicado el 28 de febrero en la revista PloS ONE.

Los datos recogidos de una estación a unas 25 millas (40 km) muestran un marcado aumento en la temperatura del aire; entretanto, el hielo marino en el área se ha formado más tarde y el deshielo ha ocurrido más pronto.

Además de destruir el hábitat de la colonia, el calentamiento y la pérdida de hielo marino podrían afectar indirectamente a los pingüinos reduciendo la disponibilidad de peces, krill y calamares de los que se alimentan o aumentando la presencia de depredadores tales como petreles gigantes, escriben los autores.

“Es posible que otros factores como enfermedades o tiempo extremo puedan haber causado la desaparición de esta colonia particular, sin embargo no hay datos disponibles para probar estas hipótesis,” dice Trathan.

Fuente: oceansentry.org, Agencias

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