Un refrigerador, asientos de inodoro, redes de pescar y más de 7 mil toneladas de residuos plásticos. Eso es lo que recuperó el equipo de limpieza de The Ocean Cleanup en un esfuerzo de un mes para socavar el llamado Gran Parche de Basura del Pacífico, una colección masiva de desechos marinos que plagan el Océano Pacífico.

Un sistema de recolección de basura de 8km de largo llamado «Jenny» fue enviado a fines de julio para recolectar desechos, sacando muchos artículos de origen humano como cepillos de dientes, cintas VHS, pelotas de golf, zapatos y equipo de pesca. Jenny hizo nueve extracciones de basura durante la fase de limpieza de 12 semanas, con una extracción de casi 9.000kg de desechos por sí sola.

Exitosa fase de prueba

La montaña de desechos recuperados llegó a Columbia Británica, Canadá, este mes, y gran parte de ellos se reciclarán. Pero esta no fue una iniciativa única. De hecho, fue simplemente una fase de prueba. Y el equipo de limpieza espera que sea solo el comienzo de más por venir: más equipos, más extracciones y océanos más limpios.

Boyan Slat, quien fundó de The Ocean Cleanup en 2013 a la edad de 18 años, calificó la fase de prueba más reciente como un éxito, pero dijo que aún queda mucho por hacer. El holandés de 27 años dijo que el grupo puede ingresar a una nueva fase de limpieza después de que las pruebas resolvieron algunas preocupaciones de escalabilidad y demostraron que el sistema podría lograr lo que fue diseñado para hacer: recolectar escombros.

«El objetivo no era maximizar la captura, de lo contrario la operación se habría visto muy diferente», dijo Slat a USA TODAY. «El objetivo principal era recopilar datos, no plástico». La fase de prueba fue un paso adelante para completar el elevado conjunto de objetivos de la organización, que espera implementar suficientes sistemas de limpieza para reducir el tamaño del Gran Parche de Basura del Pacífico en un 50% cada cinco años e iniciar una reducción del 90% en el plástico oceánico flotante para 2040.

1.8 billones de piezas de plástico

Sacar 7 mil toneladas de basura es un número asombroso, pero palidece en comparación con la enormidad del parche, que cubre un área dos veces mayor que Texas o tres veces el tamaño de Francia, según The Ocean Cleanup. El grupo estima que la parte interior del parche contiene más de 1.8 billones de piezas de plástico que equivalen a aproximadamente 88.000 toneladas, aunque la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica advierte que es difícil hacer una estimación real de su tamaño debido a los límites y el contenido en constante cambio.

El parche es alimentado en parte por un flujo constante de basura y escombros que fluye de los ríos a los océanos. Un estudio revisado por pares publicado en 2017 estimó que entre 1,27 millones y 2,66 millones de toneladas de desechos plásticos fluyen hacia los océanos a través de los ríos cada año. Otro estudio, publicado en abril, situó esa estimación entre 880.000 y 3 millones de toneladas.

Si no regresan a la costa, los escombros que fluyen desde los ríos pueden ser empujados por las corrientes oceánicas y terminar en el giro del Pacífico Norte, uno de los cinco giros más importantes del mundo y el pegamento que mantiene unido el Gran Parche de Basura del Pacífico. Ahí es donde Slat espera construir una flota de sistemas de limpieza que puedan reducir en gran medida el tamaño del parche de desperdicio con el tiempo.

Flota de sistemas de recolección

Mientras Jenny aborda el parche de basura, The Ocean Cleanup trabajará en un sistema de limpieza más grande y a gran escala que se lanzará en el verano de 2022 y que espera ser el modelo para la creación de una flota de sistemas. Slat proyecta que necesitarán 10 sistemas a gran escala para limpiar el parche a un ritmo de poco menos de 20.000 toneladas por año, lo que pondría al grupo a la par para alcanzar su objetivo de reducir la masa en un 50% en cinco años.

Sin embargo, reducir el parche existente es solo una fase de la batalla. «Necesitamos limpiar el legado, pero también debemos abordar la fuente», dijo Slat. Ocean Cleanup planea lanzar nuevos dispositivos llamados «interceptores» que tienen como objetivo atrapar los desechos en los ríos antes de que ingresen al océano. Los artilugios que funcionan con energía solar, que se parecen mucho a un barco, usan una barrera larga para dirigir los desechos hacia una cinta transportadora que arroja todos los escombros a los contenedores de basura.

Tres «interceptores» ya están en funcionamiento en ríos de todo el mundo: uno en Indonesia, uno en Malasia y uno en República Dominicana. Otro, en Vietnam, está instalado pero aún no está operativo, dijo un portavoz de The Ocean Cleanup. Sacar la basura del océano es una tarea hercúlea en sí misma, pero quizás igual de importante es qué hacer con ella una vez que esté en tierra firme.

95% del plástico recolectado se puede reciclar

Ocean Cleanup dice que el 95% del plástico que recolecta se puede reciclar. La organización ya ha comenzado a convertir ese plástico en productos como gafas de sol para vender en su sitio web. Slat dijo que el grupo pronto se alejará de las gafas de sol y está en contacto con marcas para crear otros productos. Para otros objetos como la madera, el vidrio y el plástico restante que no se puede reciclar, el grupo gestiona los desechos de acuerdo con las legislaciones locales mientras explora opciones alternativas de reciclaje, dijo un portavoz del grupo.

Convertir los desechos del océano en productos es una fuente de ingresos para la organización sin fines de lucro, que dependerá en gran medida de la financiación mientras busca ampliar su flota de sistemas de limpieza y apuntar a sus altísimos objetivos. “Honestamente, podemos ir más rápido si los recursos están disponibles. Realmente es solo una cuestión de dinero», dijo.

Ocean Cleanup dice que recibe fondos de donaciones y patrocinios filantrópicos, comerciales y gubernamentales. La financiación es uno de los muchos obstáculos que quedan por delante para The Ocean Cleanup y para Slat, quien se embarcó en este viaje después de hacer un viaje de buceo cuando tenía 16 años y vio «más bolsas de plástico que peces».

«La semana pasada, al ver el plástico en el barco, al ver todos estos contenedores descargados, sé que todavía queda un largo viaje por delante, pero … fue un gran alivio», dijo Slat. «Está dentro del ámbito de la posibilidad por primera vez desde la invención del plástico que podamos limpiar la Gran Mancha de Basura del Pacífico».

Fuente: https://www.usatoday.com/, Agencias


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