Un estudio realizado por investigadores afiliados a la Universidad Estatal de São Paulo (UNESP) en Brasil muestra que los grandes mamíferos tienen un gran impacto en la diversidad vegetal, la productividad primaria y la biomasa en el sotobosque de los bosques neotropicales.

Especies como el tapir de tierras bajas (Tapirus terrestris) y el pecarí de labios blancos (Tayassu peccari) ayudan a mantener un equilibrio ecológico en áreas como la Selva Atlántica con diferentes niveles de productividad, al mismo tiempo que influyen en la estructura espacial de las comunidades vegetales.

Los autores también muestran que estas dos especies clave de herbívoros desempeñan funciones complementarias. Los tapires ayudan a regular la diversidad de plantas, mientras que los pecaríes contribuyen a la productividad, la biomasa y la densidad de plántulas del sotobosque. Por su parte, la palmera jussara (Euterpe edulis) juega un papel fundamental en el proceso de regulación espacial al atraer animales con su enorme cantidad de frutos.

Más vegetación

Los animales comen la fruta y dispersan las semillas, pisoteando el suelo a medida que avanzan por el bosque y dejando tras de sí grandes cantidades de excrementos. Todo esto aumenta la productividad de las plántulas hasta en un 185% en las zonas menos productivas, mientras que la reduce en más de un 190% en las zonas más productivas. Como resultado, se compensan las diferencias de productividad entre hábitats.

Los tapires tragan la fruta prácticamente entera, masticando solo la pulpa. Las semillas pasan intactas por su sistema digestivo y llegan al suelo listas para germinar. Se distribuyen en grandes áreas y, a menudo, defecan lejos de las plantas cuyos frutos comen, transportando semillas de un lado a otro de un área forestal y cambiando la composición y diversidad de las comunidades de plantas que viven allí.

Los pecaríes consumen semillas y plántulas, lo que reduce la densidad del sotobosque y pisotean el suelo con sus afiladas pezuñas. Estos procesos, combinados con la excreción, impulsan la productividad primaria entendida como la producción de nueva biomasa en respuesta a los flujos de carbono de los ecosistemas, entre otros factores.

El peligro de la defaunación

“Este fenómeno de estructuración espacial es poco conocido y no ha sido estudiado en profundidad, pero es una parte fundamental del papel de estas especies como ‘ingenieros forestales’. De hecho, los científicos las consideran especies fundacionales en los bosques Neotropicales. Nuestro estudio muestra cómo los mamíferos afectan la dinámica de los bosques de diferentes maneras. Dependiendo de la cantidad de palmeras, aumentan o reducen la productividad y afectan la biodiversidad para que todo sea más equilibrado» explicó Nacho Villar, uno de los investigadores detrás del estudio, a Agência FAPESP.

«Los censos florísticos muestran que las palmas son dominantes en términos de abundancia en los bosques neotropicales, como la selva tropical del Atlántico y el Amazonas. Los tapires y los pecaríes se encuentran en todo el Neotrópico. Por lo tanto, nuestros hallazgos probablemente se apliquen a muchos otros bosques en el sur y el centro de las Américas», dijo Villar.

Las relaciones mutuas entre las dos especies animales y E. edulis son ecológicamente clave para la biodiversidad y la productividad en la Selva Atlántica, agregó. De ahí la importancia de su conservación. «Los cambios profundos en la productividad primaria causados ​​por la defaunación [disminución de las poblaciones de los principales depredadores y herbívoros] tienen un impacto significativo en la capacidad del bosque para capturar carbono», dijo.

Dramáticos procesos de extinción de flora y fauna

Varios estudios han demostrado que los grandes mamíferos estimulan la productividad primaria en áreas de praderas de pastos altos como las sabanas africanas, pero esto también sucede en los bosques tropicales, según la investigación de su grupo. Como lo señala el último estudio, la extinción de los grandes mamíferos, la tala ilegal de palmas jussara para el consumo humano y la deforestación generalmente conducen a cambios importantes en la estructura, la biomasa y la diversidad de los bosques neotropicales.

Según SOS Mata Atlântica, una organización sin fines de lucro fundada en 1986 para promover la conservación de la Selva Atlántica, solo queda el 12,4% de la vegetación original del bioma. Solo en el estado de São Paulo, la deforestación aumentó un 406% entre 2019 y 2020 en comparación con 2018-19 (de 43 hectáreas a 218 hectáreas). Los tapires y los pecaríes están clasificados como especies en peligro de extinción en el estado.

«En 2019, el administrador de un parque estatal en São Paulo nos dijo que se talaron muchas palmeras adultas en una sola semana. Eso cambia el bosque, que deja de existir como lo conocemos. Es similar al cambio climático: la gente siente que no pasa nada pero pasa. Es una tragedia», dijo Villar.

Fuente: https://phys.org/, Agencias


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