La población del antílope saiga, en peligro crítico de extinción, se ha duplicado desde 2019, dijo el gobierno de Kazajstán este viernes, dando a los conservacionistas una nueva esperanza para la supervivencia a largo plazo de esta especie que habita en las estepas. La noticia de que la población de saiga del país de Asia central aumentó de 334.000 a 842.000 desde la última vez que se llevó a cabo un reconocimiento aéreo sugiere que continúa recuperándose después de un difícil periodo de muertes masivas en 2015.

El Ministerio de Ecología de Kazajstán dijo en un comunicado que el auge era «un indicador de la eficacia de las medidas para conservar las poblaciones de saiga y contrarrestar la caza furtiva». La vasta estepa del antiguo país soviético es el hogar de la mayoría de los saiga del mundo, mientras que la región rusa de Kalmykia y Mongolia albergan números más pequeños.

Afectados por una bacteria nasal

En 2015, alrededor de 200.000 de los antílopes, más de la mitad de la población mundial total en ese momento, fueron eliminados por lo que los científicos determinaron más tarde que era una bacteria nasal que se propaga en condiciones inusualmente cálidas y húmedas. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), cuya Lista Roja es la referencia científica para la vida silvestre amenazada, considera que el saiga se encuentra entre las cinco especies de antílopes en peligro crítico de extinción.

La caza furtiva es una amenaza persistente para esta especie, conocida por su distintiva nariz bulbosa, y está impulsada por la demanda de su cuerno en la medicina tradicional china. Los líderes de Kazajstán se comprometieron a intensificar su represión contra la caza furtiva después de que dos guardabosques estatales fueran asesinados por cazadores furtivos en 2019. Estos asesinatos provocaron una protesta nacional.

Yerlan Nurgaliyev, uno de los guardabosques, es honrado con un mural en un edificio de apartamentos en la ciudad más grande del país, donde lo representan acunando a uno de los antílopes que se consideran símbolos nacionales. Pero los recientes arrestos policiales apuntan a la magnitud de la amenaza que enfrenta la especie. En abril, el Ministerio del Interior dijo que había detenido a dos hombres responsables de la caza furtiva de más de 800 cuernos de saiga, que según el ministerio valían millones de dólares.

La presión de la caza furtiva

Los detenidos habían «cortado los cuernos de los saigas muertos y los habían almacenado para la venta» desde el otoño del año pasado, según el comunicado. Durante un viaje este mes a tierras esteparias en el centro de Kazajstán, donde estaba en marcha la temporada de partos, los analistas dijeron a la AFP que creen que la campaña del gobierno para hacer cumplir las leyes contra la caza furtiva está dando frutos.

Albert Salemgareev, un experto de la Iniciativa de Conservación Altyn Dala con sede en Kazajstán que trabaja en estrecha colaboración con el gobierno y socios internacionales para preservar el saiga, dijo que las visitas del proyecto a la región habían mostrado una «dinámica positiva».

«No sólo está aumentando el número de saigas, sino que también está creciendo el número de machos en relación con el número de hembras», dijo Salemgareev, cuyo grupo condujo y caminó entre las poblaciones de saiga este mes, pesando y marcando a los recién nacidos.

Si hace cinco años la demanda de cuernos de machos había reducido la proporción de machos y hembras de uno a 18, las visitas recientes a una región donde habita la especie en el noroeste de Kazajstán sugirieron una proporción más cercana de «uno a siete, o uno a ocho», estimaron los investigadores.

Fuente: https://phys.org, Agencias

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