A mediados de enero de 2021, las primeras ballenas grises de la población del Pacífico Norte oriental comenzaron a llegar a las lagunas de reproducción en Baja California, México. Desde el comienzo de su migración hacia el sur desde sus zonas de alimentación de alta latitud, ya se han reportado varios avistamientos de ballenas grises demacradas.

Esto ha generado preocupación entre los científicos por el evento de mortalidad inusual (UME, un fenómeno inesperado durante el cual muere un número significativo de una población de mamíferos marinos), que comenzó en enero de 2019 y que hasta ahora ha resultado en 378 muertes confirmadas de ballenas grises, y posiblemente muchos más sin registrar, está entrando en su tercer año.

Especie en peligro

La ballena gris (Eschrichtius robustus) es la única especie viva de la familia Eschrichtiidae, en honor al zoólogo danés Daniel Frederik Eschricht. Las ballenas grises realizan migraciones anuales entre zonas de alimentación en los mares de Bering, Chukchi y Ártico, y zonas de reproducción desde la ensenada del sur de California hasta las lagunas a lo largo de la costa del Pacífico de Baja California, México.

Durante la temporada de alimentación de verano, entre mayo y octubre, las ballenas acumulan una gran cantidad de reservas de energía, principalmente en forma de grasa, para soportar los costos energéticos de la migración y mientras residen en las zonas de reproducción. Las reservas de energía suficientes son cruciales para la reproducción y supervivencia de las ballenas grises, que no se alimentan durante la temporada de migración y reproducción.

Mary Lou Jones y Steven Swartz, coautor del estudio, llevaron a cabo la primera investigación y seguimiento de las ballenas grises de 1977 a 1982 en Laguna San Ignacio (LSI) en Baja California Sur, México. En 2006 con su colega el Dr. Jorge Urban, quien también es coautor del estudio, iniciaron el Programa de Ciencias del Ecosistema Laguna San Ignacio (LSIESP), un proyecto de la Ocean Foundation, que es una alianza con la Universidad Autónoma de Baja California Sur. (UABCS) y colaboradores internacionales.

Medición de la condición física de las ballenas

En 2017, el Dr. Fredrik Christiansen del Instituto de Estudios Avanzados de Aarhus y el Departamento de Zoología de la Universidad de Aarhus, y el profesor Lars Bejder de la Universidad de Hawai’i en Manoa, se unieron a LSIESP para estudiar la condición corporal de las ballenas grises con el uso de fotogrametría con drones. La técnica consiste en medir la longitud y el ancho del cuerpo de las ballenas grises a partir de fotografías verticales tomadas por drones sobre las ballenas, a partir de las cuales se puede obtener una medida de la condición corporal relativa (o gordura) de las ballenas individuales.

Ya en el segundo año de muestreo, los investigadores encontraron una marcada disminución en la condición corporal de las ballenas grises juveniles y adultas que visitaban Laguna San Ignacio. El descenso también fue visible en 2019, al inicio de la UME actual. La disminución de la condición corporal también coincidió con una disminución en el número de parejas madre-cría avistadas en Laguna San Ignacio, lo que indicó una reducción en la tasa de reproducción de las ballenas grises hembras.

Un UME similar ocurrió en 1999-2000, cuando se registró la muerte de 651 ballenas grises a lo largo de la costa oeste de América del Norte. Durante ese evento de dos años, la población de ballenas grises disminuyó en un 25% de aproximadamente 21.000 animales en 1998 a aproximadamente 16.000 en 2002. Aún se desconoce qué efectos está teniendo la UME actual en la población del este del Pacífico Norte.

Desaparición de la fuente de alimento

Si bien el estudio sugiere que la disminución en las tasas de supervivencia y reproducción de la ballena gris durante la UME actual fue causada por el hambre, los factores subyacentes que causaron esta reducción en la condición corporal aún no se han determinado. El hecho de que las ballenas grises en 2018 y 2019 llegaron a sus zonas de reproducción mexicanas ya en una condición corporal significativamente más pobre, indica que esta disminución debe haber ocurrido durante la temporada de alimentación anterior y / o durante la migración hacia el sur.

«Parece que una gran cantidad de ballenas grises están dejando sus zonas de alimentación ya en un mal estado nutricional y cuando han completado la temporada de reproducción en México han agotado sus reservas de energía y mueren de hambre», dice el Dr. Christiansen.

Una disminución en la disponibilidad de presas en los principales lugares de alimentación es, por lo tanto, la explicación más probable para esta situación. Desde finales de la década de 1980, ha habido una disminución en la abundancia y biomasa de anfípodos, la principal presa de las ballenas grises, en la cuenca central de Chirikov, la principal zona de alimentación de esta especie en el mar de Bering. Se cree que esto, a su vez, es causado por el calentamiento de las aguas del Ártico como resultado del cambio climático natural y / o inducido por el hombre. Si ese es el caso, situaciones como esta podrían volverse más frecuentes, lo que podría resultar en una disminución en el número de ballenas grises en las próximas décadas.

Fuente: https://phys.org/, Agencias


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