En 1973, un científico se topó con un árbol extraño en la selva amazónica, diferente a todo lo que había visto en su vida. Tenía unos 6 metros de altura, con diminutos frutos anaranjados en forma de linternas de papel. Recogió muestras de las hojas y frutos de la planta, pero todos los científicos a los que les mostró terminaron rascándose la cabeza; no solo no pudieron identificar la planta como una especie que había sido descrita previamente por los científicos, sino que ni siquiera pudieron declararla como una nueva especie, porque no sabían a qué familia pertenecía.

Pero en un nuevo estudio publicado en la revista Taxon, los científicos analizaron el ADN de la planta y determinaron a dónde pertenece en el árbol genealógico de los árboles, finalmente dándole un nombre que significa «Misterio del Manu», en honor al parque en Perú de donde proviene.

«Cuando vi este arbolito por primera vez, mientras estaba en un sendero del bosque que conducía desde la estación de campo, fue la fruta, que parecía un farolillo chino de color naranja y jugosa cuando estaba madura con varias semillas, lo que me llamó la atención», dice Robin. Foster, el científico que originalmente recolectó la planta en el Parque Nacional Manu de Perú, curador retirado del Museo Field de Chicago y ahora investigador del Instituto Smithsonian de Estudios Tropicales. «Realmente no pensé que fuera especial, excepto por el hecho de que tenía características de plantas en varias familias de plantas diferentes, y no encajaba perfectamente en ninguna familia. Por lo general, puedo decirle la familia con un vistazo rápido, pero maldita sea si al menos pudiera entender este”.

Planta misteriosa de la Amazonía

Un misterio digno de Sherlock Holmes

Foster no fue el único que no pudo entenderlo. Nancy Hensold, botánica del Field Museum, recuerda que él le mostró un espécimen seco de la planta hace más de 30 años. «Vine a trabajar en el Field Museum en 1990, y Robin me mostró esta planta. Y traté de identificarla usando pequeños caracteres técnicos finos como hervir los ovarios de las flores y tomar fotografías del polen, y después de todo eso , todavía no lo sabíamos», recuerda. «Realmente me molestó».

La misteriosa planta estuvo en el herbario del Field Museum, una biblioteca de especímenes de plantas secas, durante años, pero Hensold y sus colegas no se olvidaron de ella. «Cuando tienes una planta que nadie puede poner en una familia, puede caer en las grietas científicas. Lo sentí por ella», dice. El equipo finalmente obtuvo una subvención para estudiar la planta, financiada por la Junta de Mujeres del Museo Field, y la búsqueda comenzó.

El equipo intentó analizar el ADN de la planta utilizando los especímenes secos, pero cuando eso no funcionó, solicitaron la ayuda de Patricia Álvarez-Loayza, una científica que trabaja en el Parque Nacional Manu y lleva años monitoreando el bosque allí, para que encontrara un espécimen fresco de la planta. Ella lo hizo, y cuando los investigadores en el campo lo analizaron en el laboratorio de ADN del museo, se sorprendieron por lo que encontraron.

Planta misteriosa de la Amazonía

Un hallazgo inesperado

«Cuando mi colega Rick Ree lo secuenció y me dijo a qué familia pertenecía, le dije que la muestra debía estar contaminada. Yo estaba como, de ninguna manera, simplemente no podía creerlo», recuerda Hensold. El análisis de ADN reveló que los parientes más cercanos de la misteriosa planta pertenecían a la familia Picramniaceae, lo cual fue un gran problema para los botánicos porque no se parecía en nada a sus parientes más cercanos, al menos a primera vista. «Mirando más de cerca la estructura de las diminutas flores, me di cuenta, oh, realmente tiene algunas similitudes, pero dados sus caracteres generales, nadie lo habría puesto en esa familia», dice Hensold.

Los investigadores enviaron muestras a Wayt Thomas, curador emérito del Jardín Botánico de Nueva York y experto en Picramniaceae. «Cuando abrí el paquete y miré las muestras, mi primera reacción fue, ‘¿Qué diablos?’ Estas plantas no se parecían a nada más en la familia «, dice Thomas, el autor principal del artículo en Taxon. «Así que decidí mirar con más cuidado, una vez que miré con mucho cuidado las pequeñas flores de 2-3 milímetros de largo, las cosas encajaron en su lugar».

Con el ADN finalmente revelando a qué familia pertenecía la planta, los investigadores pudieron darle un nombre científico formal, Aenigmanu alvareziae. El nombre del género, Aenigmanu, significa «misterio del Manu», mientras que el nombre de la especie es en honor a Patricia Álvarez-Loayza, quien recogió los primeros ejemplares utilizados para el análisis genético. (Vale la pena señalar que, si bien Aenigmanu alvareziae es nuevo para los científicos, durante mucho tiempo ha sido utilizado por el pueblo indígena Machiguenga).

Un descubrimiento que puede ayudar en la conservación de la flora

Los investigadores dicen que finalmente obtener una clasificación científica para Aenigmanu alvareziae podría ayudar a proteger la selva amazónica frente a la deforestación y el cambio climático.

«Las plantas están poco estudiadas en general. Especialmente las plantas de los bosques tropicales, en particular las del Amazonas y mucho más las que se encuentran en el alto Amazonas. Para comprender los cambios que están ocurriendo en los trópicos, para proteger lo que queda y para restaurar las áreas que han sido arrasadas, las plantas son la base de todo lo que vive allí y lo más importante para estudiar”, dice Foster.

«Darles nombres únicos es la mejor manera de organizar la información sobre ellas y llamar la atención sobre su situación. Una sola especie rara puede no ser importante por sí misma para un ecosistema, pero colectivamente nos dicen lo que está sucediendo allí».

Fuente: https://phys.org, Agencias


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