Las nutrias marinas han sido reconocidas durante mucho tiempo como un ejemplo clásico de una especie clave, un depredador dominante que mantiene el equilibrio de los ecosistemas de bosques de algas al controlar las poblaciones de erizos de mar, que son voraces devoradores de algas.

Sin embargo, desde 2014, los bosques de algas marinas de California han disminuido drásticamente, y vastas áreas de la costa donde alguna vez prosperaron las algas marinas ahora son “páramos de erizos”, con un fondo marino alfombrado con erizos de mar púrpura y poco más. Esto ha ocurrido incluso en la Bahía de Monterrey, que alberga una gran población de nutrias marinas.

Estudio de 3 años

En 2017, el estudiante graduado de UC Santa Cruz, Joshua Smith, se propuso entender por qué. “Aquí en la Bahía de Monterey, ahora tenemos un mosaico irregular, con páramos de erizos desprovistos de algas directamente adyacentes a parches de bosque de algas que parecen bastante saludables”, dijo Smith. “Queríamos saber cómo ocurrió este brote de erizos de mar donde hay tantas nutrias, cómo respondieron las nutrias y qué significa eso para el destino de los bosques de algas aquí en la costa central”.

Trabajando con un equipo de investigadores de nutrias marinas en UCSC, el Servicio Geológico de EE UU y el Acuario de la Bahía de Monterey, Smith realizó estudios submarinos intensivos a lo largo de la península durante un período de tres años. El estudio se basó en décadas de monitoreo a largo plazo de las poblaciones de nutrias marinas y los ecosistemas de bosques de algas a lo largo de la costa de California.

Los hallazgos de Smith, publicados el 8 de marzo en “Proceedings of the National Academy of Sciences,” cuentan una historia fascinante de cómo las respuestas conductuales de los depredadores y las presas a las condiciones cambiantes pueden determinar el destino de todo un ecosistema.

Aumento de la población de nutrias marinas

Comenzó en 2013 con el brote de una misteriosa enfermedad llamada síndrome de desgaste de las estrellas de mar, que diezmó las estrellas de mar a lo largo de la costa oeste. Entre las especies más afectadas se encuentra la estrella de mar girasol (Pycnopodia helianthoides), un importante depredador de erizos de mar. Pero según Smith, ese fue solo uno de los factores que llevaron a un brote masivo de erizos de mar.

“Creemos que varios factores iniciaron el brote de erizos”, dijo. “La pérdida de un depredador importante pronto fue seguida por una disminución en la productividad de las algas marinas debido a factores estresantes climáticos”.

Smith y sus colegas encontraron que las nutrias marinas en la costa central respondieron al brote de erizos aumentando drásticamente su consumo, comiendo aproximadamente tres veces más erizos de mar que antes de 2014. Gracias a la abundancia de presas (incluido un aumento en mejillones), la población de nutrias marinas aumentó sustancialmente después de 2014, de aproximadamente 270 a aproximadamente 432 en en el extremo sur de la Bahía de Monterey.

La búsqueda de alimento es la clave

Sin embargo, los páramos de erizos permanecieron. Una mirada de cerca al comportamiento de búsqueda de alimento de la nutria marina explicó por qué. El equipo de Smith descubrió que las nutrias se estaban alimentando de erizos en los parches restantes del bosque de algas, pero no en los páramos de erizos. “Es fácil de ver desde la costa donde bucean repetidamente y se encuentran con erizos de mar”, dijo.

El equipo de buceo inspeccionó esos lugares, así como las áreas que no eran el objetivo de las nutrias, y recogió erizos para examinarlos en el laboratorio. Los investigadores encontraron que los erizos de los lechos de algas tenían un valor nutricional mucho más alto que los otros erizos, con gónadas grandes y ricas en energía. En los yermos, sin embargo, los erizos se mueren de hambre y no vale la pena el esfuerzo de una nutria hambrienta. “Algunas personas los llaman erizos zombis”, dijo Smith. “Los abres y están vacíos. Así que las nutrias están ignorando los páramos de erizos y van tras los erizos nutricionalmente rentables en el bosque de algas”.

Al hacer esto, las nutrias marinas están ayudando a mantener esos parches de bosque de algas saludables, que ahora son de importancia crucial para la persistencia de algas gigantes a lo largo de la costa. Las esporas producidas a partir de los parches restantes podrían eventualmente volver a sembrar las áreas estériles y restaurar los lechos de algas marinas.

Comportamiento animal

Sin embargo, las nutrias marinas por sí solas no alterarán los páramos de erizos. Se necesita algún otro factor para eliminar suficientes erizos de los páramos para permitir que crezcan allí nuevas plantas de algas marinas. Smith dijo que otro depredador podría ayudar a derribar la población de erizos, o una enfermedad, o incluso una gran tormenta que traiga grandes olas que arrasen el fondo. Algunos grupos incluso están explorando intervenciones humanas, enviando equipos de buzos voluntarios para eliminar los erizos de mar en un esfuerzo por restaurar los bosques de algas.

“Este estudio no solo afina nuestra comprensión del papel de las nutrias marinas en los bosques de algas marinas, sino que también enfatiza la importancia del comportamiento animal”, dijo Smith. “Gran parte de esto es impulsado por el comportamiento: los erizos cambian su comportamiento a la búsqueda activa de alimento y las nutrias eligen cazar erizos sanos en el bosque de algas marinas, y estas interacciones tienen implicaciones para el destino general del ecosistema”.

Fuente: https://phys.org/, Agencias

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.