En lo que respecta a la maternidad, los orangutanes son animales distinguidos. Una madre orangután permanecerá en estrecho contacto con su bebé hasta nueve años, más que casi todos los mamíferos excepto los humanos. Al igual que nosotros, los orangutanes dependen de sus madres para aprender habilidades para la vida, como qué comer y dónde encontrarlo, antes de que finalmente alcancen la independencia casi una década después del nacimiento. Pero a diferencia de los humanos, no se sabía que las madres orangután participaran en el aprendizaje de sus crías.

Es decir, hasta que un equipo de investigadores del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal en Konstanz, Alemania, descubrió la primera evidencia hasta ahora de la participación activa de las madres orangután en el aprendizaje de habilidades de sus crías. Cuando estas madres están buscando comida, adaptan su comportamiento para que coincida con la edad y las habilidades de sus crías, lo que las ayuda a aprender socialmente nuevas habilidades. El estudio plantea la posibilidad de que los orangutanes realicen la enseñanza, un comportamiento que es raro entre los animales, y arroja luz sobre los factores que llevaron a la evolución de la enseñanza en los seres humanos.

Enseñanza pasiva

El equipo estudió cómo los orangutanes inmaduros aprenden habilidades de alimentación. Durante el período de destete de ocho a nueve años, uno de los períodos más largos de dependencia nutricional en cualquier mamífero, las crías deben aprender a reconocer y procesar más de 200 alimentos, muchos de los cuales requieren varios pasos antes de poder comerlos. Las flores y hojas fáciles de comer no requieren procesamiento, por ejemplo, mientras que la corteza debe aflojarse del árbol y rasparse con los dientes para consumir las partes nutritivas. Los alimentos más difíciles requieren herramientas, como palos que se convierten en cepillos para extraer la miel de las colmenas de abejas.

La forma en que aprenden habilidades de alimentación tan complejas, según estudios anteriores, es observando a sus madres. Las crías observarán o «mirarán» a su madre cuando esté comiendo, especialmente cuando el alimento es difícil de procesar. También mendigarán o «solicitarán» la comida que la madre está consumiendo, generalmente tratando de quitarle el artículo de las manos. Pero quedaba un misterio: ¿por qué el proceso de aprendizaje era unilateral?.

«Fue desconcertante que las madres siempre parecieran tan pasivas durante estas interacciones de alimentación», dice Caroline Schuppli, del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal, quien dirigió el estudio. «Las madres pasan tanto tiempo con su descendencia y mantienen una conexión tan estrecha, pero nunca parecían estar involucradas activamente en la adquisición de habilidades de sus crías». El misterio se vio agravado por la falta de datos. «Los estudios anteriores siempre habían examinado el aprendizaje de habilidades desde el punto de vista de la descendencia», dice Schuppli, «por lo que no conocíamos el papel del modelo a seguir».

Capacidades de esnseñanza

Los resultados del estudio mostraron que las madres orangután responden a sus crías durante la alimentación y, por lo tanto, facilitan las oportunidades de aprendizaje: cuando sus crías solicitan comida, las madres orangután ajustan su tolerancia de acuerdo con la edad de sus crías (es decir, los niveles de competencia) y de acuerdo con la dificultad del alimento a procesar. Las madres muestran los niveles más altos de tolerancia durante la edad a la que su descendencia adquiere el reconocimiento de alimentos y las habilidades de procesamiento de alimentos.

Además, muestran los niveles más altos de tolerancia para los alimentos que son difíciles de procesar y son tolerantes por más tiempo con estos. Para los artículos que requieren el uso de herramientas, por ejemplo, las madres muestran los niveles más altos de tolerancia y se mantienen tolerantes durante el período de dependencia de su descendencia. En el caso de las hojas que simplemente se pueden recoger e ingerir enteras, muestran niveles generales de tolerancia más bajos y dejan de compartirlas cuando la descendencia alcanza cierta edad.

«Nuestros hallazgos sugieren que las madres orangután participan activamente en el aprendizaje de habilidades de su descendencia. Sin embargo, lo hacen de una manera reactiva, en lugar de proactiva. Curiosamente, hubo muy pocos incidentes de solo compartir alimentos activos. Esto significa que las crías necesitan tomar la iniciativa durante el aprendizaje. Esto es muy diferente de los humanos, donde la enseñanza activa juega un papel importante y los modelos a seguir son mucho más proactivos. También es diferente de los chimpancés, donde las madres parecen ser más proactivas”, explica Schuppli.

Sin embargo, aún se desconoce si estos ajustes conductuales de las madres orangután se clasifican como enseñanza funcional. Si bien los resultados del estudio coinciden con algunos criterios de la definición de enseñanza, otros criterios no se pueden probar con el conjunto de datos. «Estos hallazgos nos brindan una visión especial de los factores que conducen a la evolución de la enseñanza», dice Schuppli. «Si bien la enseñanza es bastante rara en el reino animal, ocurre en especies muy separadas. Nuestro estudio muestra que estos orangutanes tienen al menos algunas, y quizás todas, las condiciones cognitivas, ecológicas y sociales para apoyar la capacidad de enseñanza».

Fuente: https://phys.org, Agencias


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