Una nueva investigación dirigida por científicos de la Universidad de Western Sydney y publicada en BMC Biology muestra que los zorros voladores siempre se mueven entre una vasta red de refugios, lo que crea desafíos clave para su gestión y conservación en Australia.

Los zorros voladores de Australia se encuentran entre los mamíferos más grandes del mundo capaces de volar con vuelo propulsado. Son muy inquietos, lo que se cree que los convierte en dispersores clave de semillas y polen en los ecosistemas forestales fragmentados de Australia. Sin embargo, su movilidad también facilita la transmisión de enfermedades y, a menudo, los pone en conflicto con los humanos, por lo que requieren urgentemente un equilibrio entre su conservación y gestión.

Miles de kilómetros de recorrido

Para obtener una comprensión detallada de la movilidad de los zorros voladores a escala del paisaje, los investigadores analizaron los movimientos de 201 individuos rastreados por satélite en el este de Australia, durante un promedio de cinco años. Se monitorearon tres especies, incluyendo 109 zorros voladores de cabeza gris (P. poliocephalus), 80 zorros voladores negros (Pteropus alecto) y 12 zorros voladores rojos pequeños (P. scapulatus).

Los zorros voladores rastreados utilizaron un total de 755 sitios de descanso entre ellos, de los cuales más de la mitad no estaban registrados anteriormente. Uno de estos sitios de descanso, los Jardines Botánicos de Hervey Bay, fue visitado por individuos rastreados de las tres especies. Los murciélagos viajaron miles de kilómetros entre muchos de esos refugios cada año, con un zorro volador de cabeza gris que cubrió al menos 12.337 km entre 123 refugios en 37 áreas del gobierno local durante 1.629 días de seguimiento.

El profesor asociado Justin Welbergen, autor principal del estudio, dijo: “Nuestros hallazgos indican que los refugios de los zorros voladores se ven mejor como parte de una red de ‘puestos de estacionamiento’ que brindan refugios temporales a individuos extremadamente móviles que deambulan de manera nómada por gran parte del este de Australia. Esto contrasta con la descripción convencional de un gallinero como el hogar de una población residente formada por los mismos individuos”.

Una especie vital que debe ser conservada

“Desde hace mucho tiempo se reconoce que los zorros voladores tienen la capacidad de viajar largas distancias; sin embargo, la gran escala de los movimientos entre los refugios mostrada por nuestro estudio indica que el nomadismo es de hecho un aspecto fundamental de la biología del zorro volador. Esto requiere una reevaluación de cómo estos fascinantes animales son manejados y conservados”, explica Welbergen.

Si bien la movilidad extrema tiene profundas implicaciones para el papel de los zorros voladores como dispersores de semillas y polen, también significa que los impactos negativos de las acciones de gestión localizada pueden repercutir fácilmente en todos los rangos de especies. Por lo tanto, se deben implementar esfuerzos coordinados de manejo y conservación en toda Australia para proteger estas especies de importancia ecológica.

Fuente: https://phys.org, Agencias

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