Cuando una leona marina adulta llegó recientemente a la costa en el condado de San Luis Obispo en el centro de California, los socorristas supieron de inmediato que algo no estaba bien. Era delgada y tenía bajo peso, balanceaba la cabeza de un lado a otro y no huía cuando la gente se acercaba, dijo la Dra. Cara Field, directora médica del Centro de Mamíferos Marinos en Sausalito.

«Todas esas cosas nos dicen que algo anda mal, pero no sabíamos qué podría ser hasta que la trajimos aquí», dijo Field a Reuters. Una vez que la leona marina fue sedada e intubada en una celda de cuarentena en los terrenos del centro para un ultrasonido, descubrieron que el animal padecía cáncer y que ya había hecho metástasis.

Combinación mortal

La leona marina tuvo que ser sacrificada, un final común para esta especie en California en lo que se ha convertido en un diagnóstico frecuente e intratable: el carcinoma urogenital, una enfermedad que ha causado estragos en estos mamíferos marinos. Según un estudio publicado en diciembre en Frontiers in Marine Science, casi el 25% de los leones marinos adultos de California terminan con este cáncer, la mayor prevalencia de cáncer en cualquier mamífero, incluidos los humanos.

El estudio encontró dos culpables principales detrás de las altas tasas de cáncer: pesticidas químicos prohibidos durante mucho tiempo como DDT y bifenilos policlorados (PCB) que se encuentran en el tejido de grasa de los leones marinos, y la presencia de un virus del herpes que causa cáncer conocido como virus del herpes Otarine (OtHV-1).

«Muy pocos animales que tenían cáncer no tenían el virus», dijo el Dr. Padraig Duignan, director de patología del centro y coautor del estudio. «Pero luego, cuando observas los niveles de sustancias químicas en su grasa y lo tienes en cuenta, la presencia de las sustancias químicas y su nivel aumentaron la probabilidad de cáncer entre un 30% y un 80% más».

Miles de barriles de lodo mezclados con DDT

El estudio incluyó muestras de casi 400 leones marinos durante 20 años. En las necropsias, los científicos realizan una disección completa. También buscan metástasis que se diseminen a otras partes del cuerpo, incluidos los ganglios linfáticos, la cavidad abdominal y la cavidad torácica. Duignan señaló la afectación de los criaderos de estos mamíferos cerca de las Islas del Canal en el sur de California, donde se vertieron sustancias químicas tóxicas durante años.

Una investigación de Los Angeles Times el año pasado encontró «miles de barriles de lodo ácido» mezclados con DDT arrojados cerca de la isla Santa Catalina en los años posteriores a la Segunda Guerra Mundial. Las muestras de sedimentos mostraron niveles de DDT 40 veces más altos que la cantidad detectada en un sitio de desechos peligrosos cercano diseñado por la EPA.

El DDT fue prohibido en los Estados Unidos en la década de 1970, y los PCB fueron prohibidos en 1979 después de estar relacionados con el cáncer y otros problemas de salud. Pero los productos químicos se abrieron paso a través de la cadena alimentaria y, finalmente, llegaron a la grasa de los leones marinos.

Tanto Field como Duignan creen que el cáncer de los leones marinos ofrece una severa advertencia para los humanos. Field dijo que «la fuerte asociación con el virus del herpes y los contaminantes en el medio ambiente es una gran advertencia para que prestemos atención a lo que está sucediendo en los océanos. Saber que existe esta presencia … hace que uno quiera tomar medidas para mejorar nuestro ambiente, no solo para los leones marinos, sino también para nosotros», dijo Field.

Fuente: https://www.reuters.com/, Agencias

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