Los respiraderos hidrotermales de aguas profundas albergan algunas de las especies más extraordinarias de nuestro planeta. Ubicados a dos o tres kilómetros por debajo de la superficie, estos ecosistemas insulares extremos están alimentados, no por la fotosíntesis impulsada por la luz solar a la que estamos acostumbrados, sino por la energía del agua de mar rica en minerales sobrecalentada que sale de las grietas del fondo marino.

Esto respalda comunidades de animales prósperas y únicas con una densidad de vida que rivaliza con las selvas tropicales o los arrecifes de coral. Desde gusanos de tubo rojos gigantes hasta caracoles con armadura de hierro, estas especies alguna vez fueron consideradas intocables por la actividad humana, pero puede que ese no sea el caso por mucho tiempo.

Existe un creciente interés industrial en las profundidades marinas. Lo más importante es que esto incluye la minería de metales como el cobre, el plomo y el zinc, que forman las imponentes estructuras de ventilación hidrotermal. La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos, el organismo de la ONU responsable de la gestión del fondo marino más allá de las jurisdicciones nacionales, ya ha otorgado 31 contratos de exploración de minería en aguas profundas, siete de ellos en respiraderos hidrotermales.

Destrucción de hábitats marinos

Todavía no está claro exactamente cómo estas enormes máquinas mineras afectarán el fondo marino profundo. Pero no hay razón para esperar que sea más ecológico que la minería en tierra. Como mínimo, la minería destruirá hábitats y liberará columnas de sedimentos tóxicos, por lo que los científicos están de acuerdo en que no es una buena noticia para las criaturas de aguas profundas.

Con estas preocupaciones crecientes, los científicos ven la necesidad de un enfoque simple pero efectivo para ayudar a identificar las prioridades de conservación y comunicar claramente la amenaza minera. La elección obvia fue colaborar con la principal autoridad de conservación del mundo, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), que publica la Lista Roja de Especies Amenazadas. La Lista Roja de la UICN utiliza una serie de categorías de renombre universal como «en peligro» o «en peligro crítico» para crear conciencia sobre las amenazas e informar a todos sobre el riesgo de extinción que enfrentan las especies.

Luego se aplicaron los criterios de la Lista Roja a las 184 especies de moluscos restringidos por respiraderos (caracoles, bivalvos, etc.), uno de los grupos más dominantes en los respiraderos hidrotermales. Los científicos descubrieron que casi dos tercios están amenazados de extinción por la minería en aguas profundas, y más del 20% está en peligro crítico. Los hallazgos ahora forman parte oficialmente de la Lista Roja actualizada.

Amenazados por la minería

Una especie, el caracol dragón Dracogyra subfusca, solo se conoce en un único respiradero hidrotermal del tamaño de dos campos de fútbol en el Océano Índico. Esta área del fondo marino se encuentra bajo uno de los contratos de minería en fase de exploración acordados por la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos y, como resultado, el caracol dragón, una especie descubierta solo en 2017, ahora se considera en peligro crítico de extinción.

Otro grupo de moluscos de estos hábitats son los caracoles punk rock de caparazón puntiaguda Alviniconcha. Las seis especies ahora figuran como vulnerables o en peligro de extinción debido a la amenaza de la minería.

Es probable que estos moluscos sean representativos de todo un ecosistema amenazado. Como era de esperar, dado que la minería es la principal razón por la que estos animales están incluidos en la lista de amenazados, cualquier otro grupo de especies de respiraderos evaluados según los mismos criterios de la Lista Roja se enfrentaría a los mismos niveles de riesgo de extinción.

Los respiraderos hidrotermales ni siquiera son el único objetivo de la industria minera de aguas profundas. Más lejos, hay contratos para extraer los trozos de metal del tamaño de una papa que se encuentran esparcidos en el lecho marino y las costras ricas en cobalto de las montañas submarinas. Ambos ecosistemas albergan de manera similar una gran cantidad de especies únicas que pueden tardar décadas o milenios en recuperarse de los impactos humanos.

Algunas empresas están dando marcha atrás

¿Por qué importa todo esto? La minería de aguas profundas y su sostenibilidad es un problema mundial: el fondo marino profundo está destinado a ser el «patrimonio común de la humanidad», según lo define la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar, pero es fácil olvidarse de las profundidades del mar y sus muchas maravillas. De hecho, es probable que esté leyendo este artículo en un teléfono o en una computadora portátil, posiblemente sin darse cuenta del debate en curso sobre si extraer las profundidades para obtener los metales valiosos necesarios para fabricar estos dispositivos.

Pero la clara vulnerabilidad de estos hábitats ya ha comenzado a disuadir a la gente; solo en los últimos meses, corporaciones globales como Google y BMW se han comprometido a no obtener materiales del lecho marino ni a financiar la minería en aguas profundas. Los delegados del reciente Congreso Mundial de la Naturaleza de la UICN votaron abrumadoramente a favor de una moratoria sobre la minería en aguas profundas.

Aquí existe la oportunidad de no cometer los mismos errores en las profundidades marinas que se cometieron en tierra. En última instancia, la comunidad científica espera que la Lista Roja de respiraderos pueda proporcionar una nueva plataforma para garantizar la conservación de estos hábitats únicos de aguas profundas. Y si se da luz verde a la minería a escala comercial en los respiraderos hidrotermales en los próximos meses, es probable que la extinción de algunas de las especies más carismáticas de las profundidades marinas sea su legado.

Fuente: Elin Angharad Thomas PHD en Investigación, Biología de aguas profundas, Universidad Queen deBelfast, https://theconversation.com/, https://phys.org/, Agencias


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