La caza furtiva tiene efectos a más largo plazo sobre las poblaciones de elefantes de lo que se pensaba originalmente, según un par de estudios publicados recientemente por investigadores de la Universidad Estatal de Colorado y Save the Elephants. Esta nueva investigación muestra que los elefantes jóvenes huérfanos tienen menos posibilidades de sobrevivir en una manada y que perderlos tiene un impacto significativo en el crecimiento o disminución de la población.

Los esfuerzos de conservación se han basado tradicionalmente en la investigación de poblaciones a escala macro, dijo George Wittemyer, autor principal de un estudio publicado en Ecosphere y profesor de CSU. El equipo de investigación analizó cómo la supervivencia de diferentes grupos de edad afecta las tendencias de la población de elefantes.

Grave riesgo

Debido a que los elefantes machos mayores tienden a reproducirse más que los más jóvenes, y las hembras mayores son las líderes de grupos familiares y unidades sociales, los biólogos conservacionistas asumieron durante mucho tiempo que el grupo de mayor edad era el más importante para las tendencias poblacionales. Pero el estudio mostró que ese no es el caso.

Wittemyer y sus colegas de Save the Elephants examinaron 20 años de datos recopilados en la Reserva Nacional de Samburu en el norte de Kenia y observaron cómo la mortalidad de elefantes en diferentes edades afectaba a las poblaciones. Los elefantes jóvenes que recién están comenzando a independizarse de sus padres son los más importantes para la dinámica de la población de elefantes, dijo Wittemyer.

«Si sobreviven bien, la población está bastante protegida del declive», dijo. «Si comienzan a disminuir, entonces estás en serios problemas». Los datos también mostraron que la actividad humana, específicamente, herir o matar elefantes, disminuyó la supervivencia de todas las edades en una población.

Perniciosa huella humana

«Incluso para las crías, que no creemos que sean el objetivo de los seres humanos por el marfil, su supervivencia estuvo fuertemente impulsada por el impacto humano en la población», dijo Wittemyer. «Los impactos humanos dominan todo lo que sucede en la población en términos de afectar la supervivencia».

El investigador explicó que si los conservacionistas o los gobiernos quieren implementar acciones más específicas, necesitan saber qué animales en la población están impulsando aumentos o disminuciones, razón por la cual estos estudios son importantes.

Jenna Parker, quien recientemente recibió un doctorado en ecología de CSU, fue la autora principal de un estudio publicado en Current Biology que mostró que la caza furtiva de elefantes adultos no solo reduce directamente el crecimiento de la población, sino que también lo reduce indirectamente a través de la menor supervivencia de su descendencia huérfana.

«Para las poblaciones que viven en sociedad, la caza furtiva tiene un impacto mayor de lo que se pensaba originalmente, porque hay que dar cuenta de los huérfanos que quedan atrás y luchan por sobrevivir porque no tienen una madre», dijo Parker. Parker y su equipo de investigación examinaron 20 años de datos de seguimiento recopilados por Save the Elephants y compararon la supervivencia de los elefantes jóvenes que quedaron huérfanos por la caza furtiva con los que no lo fueron.

Víctimas de la ausencia materna

Descubrieron que los huérfanos tenían menores probabilidades de supervivencia y que la reducción de la supervivencia de los huérfanos exacerbaba aún más la disminución de las poblaciones causada por la caza furtiva. Y cuando la caza furtiva era más frecuente, el efecto de la supervivencia de los huérfanos en estas poblaciones era mayor. Incluso los huérfanos que ya no dependían de la leche materna tenían una tasa de supervivencia más baja que sus compañeros con una madre viva, encontró el estudio.

«El impacto total de la caza furtiva es mayor de lo que se reconoció originalmente», dijo Parker. «En poblaciones que creemos que han sufrido mucha caza furtiva, incluso cuando la caza furtiva se ralentiza, todavía debemos considerar sus efectos residuales». Los dos estudios destacan los impactos de la caza furtiva en el comportamiento de los elefantes y, a su vez, en la demografía de los elefantes.

«Matar a un elefante no es quitar un elefante de una población; matar a un elefante tiene efectos aguas abajo en los elefantes que están unidos a él», dijo Wittemyer. «Estos documentos nos brindan información de alta resolución sobre la demografía de los paquidermos que nos ayuda a comprender mejor el proceso de disminución y recuperación de las poblaciones de elefantes».

Fuente: https://phys.org, Agencias


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