El subcontinente indio es un punto de acceso para los felinos salvajes. Un nuevo estudio dirigido por la Universidad de Uppsala ahora muestra que solo del 6 al 11 por ciento de las áreas donde tres especies raras de felinos salvajes tienen su hábitat están protegidas. La falta de conocimiento sobre estas especies ha sido un obstáculo para comprender sus necesidades de conservación. La investigación fue publicada en la revista Scientific Reports.

Más de un tercio de las especies de gatos salvajes del mundo habitan el subcontinente indio. En el nuevo estudio, los investigadores han explorado la situación del género Prionailurus que incluye al gato de manchas oxidadas (P. rubiginosus), que se encuentra solo en esta región, que parece prosperar mejor en los bosques latifoliados; el gato pescador (P. viverrinus), especie asociada principalmente a humedales, manglares y zonas costeras; y el gato leopardo (P. bengalensis), que se ha observado principalmente en áreas de bosques tropicales y subtropicales.

Especies vitales para el ecosistema

«Este estudio es importante porque muestra que muchos felinos salvajes pequeños, raros y escurridizos en el subcontinente indio no reciben tanta atención como los grandes felinos más espectaculares. Sin embargo, la necesidad de protegerlos es tan apremiante, por lo que el número y el tamaño de las áreas protegidas debe incrementarse para incluir más biotopos que contengan estas especies”, dice Mats Björklund, profesor emérito de Zooecología en la Universidad de Uppsala.

Utilizando las coordenadas geográficas de los sitios donde se han visto las diversas especies a lo largo de los años, y la información más reciente recopilada de los estudios con cámaras trampa, los científicos pudieron desarrollar modelos de nichos ecológicos. Estos podrían luego usarse para identificar zonas con condiciones ambientales que, en un alto grado, se adaptan a estas especies individualmente. Estos modelos también permitieron a los investigadores comprender mejor los factores ecológicos, como el clima, la cobertura y el uso del suelo, que restringen o favorecen la presencia de una especie, información de suma importancia para futuras medidas de conservación.

Los científicos también pudieron ver que las amenazas más graves varían para las especies incluidas en el estudio. El gato leopardo, por ejemplo, está más amenazado por un clima más cálido, ya que partes de su área de distribución, como las áreas montañosas en los Ghats occidental y oriental, claramente están comenzando a desarrollar temperaturas más altas de las que esta especie puede soportar. El gato manchado de herrumbre, por otro lado, está limitado principalmente por el cultivo humano de la tierra, especialmente en áreas de riego intensivo. Esto es especialmente preocupante porque la proporción de tierras agrícolas en la región está aumentando. El gato pescador parece ser la especie de Prionailurus que, hasta la fecha, ha tenido la menor proporción de su hábitat protegido.

Se requiere más protección de bosques

Los gatos pequeños, tímidos y raros tienen la mayor necesidad de protección. Los resultados de este estudio muestran que, aunque las especies estudiadas están estrechamente interrelacionadas, responden de manera diferente al cambio ambiental. En consecuencia, para cubrir sus principales biotopos, la protección futura debe cubrir áreas más grandes y más hábitats accesibles para estas especies.

«Algunas de estas especies, como el gato pescador, son extremadamente raras y probablemente necesiten protección para sobrevivir a largo plazo. El hecho de que solo una pequeña proporción del hábitat más adecuado para esta especie esté protegida es una señal de advertencia de que su área de conservación en el subcontinente indio necesita ser revisada. Especies como el gato manchado de herrumbre existen sólo en esta región, por lo que para asegurarnos de no perderlas es esencial crear más áreas protegidas «, dice André P. Silva, un estudiante de doctorado del Departamento de Ecología y Genética de la Universidad de Uppsala y autor principal del estudio.

Fuente: https://phys.org/, Universidad de Uppsala, Agencias

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