Expertos internacionales y miles de voluntarios locales están realizando esfuerzos frenéticos para proteger las playas vírgenes de Mauricio y la rica vida silvestre marina después de que un buque japonés arrojara cientos de toneladas de petróleo al mar en lo que algunos científicos llamaron el peor desastre ecológico del país.

El MV Wakashio, que encalló hace casi tres semanas, se partió por la mitad el sábado por la tarde cuando las autoridades de Mauricio dijeron que las malas condiciones del mar hicieron que la extracción del petróleo restante del barco fuera arriesgada.

Reserva natural afectada

El buque con bandera panameña viajaba vacío desde China a Brasil, pero con más de 4.000 toneladas de fuel oil pesado, lubricantes y diesel a bordo. Se cree que entre 800 y 1200 toneladas se filtraron al mar, y el resto fue extraído por expertos en salvamento.

«En vista de las condiciones del mar agitado, la compañía de salvamento … nos ha informado que no puede continuar con el bombeo del petróleo restante», dijo el Comité Nacional de Crisis de Mauricio en un comunicado.

Los científicos dicen que el impacto total del derrame aún no está claro, pero el petróleo ya ha alcanzado zonas excepcionales de vida marina, incluida la reserva natural Ile aux Aigrettes y el Parque Marino Blue Bay, un humedal costero único reconocido por la diversidad de sus corales y especies de peces, así como para la tortuga verde en peligro de extinción.

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Se necesitarán décadas para lograr la recuperación de estos ecosistemas

Las imágenes de satélite también muestran que la contaminación se extiende hacia el norte a lo largo de la costa. «Este derrame de petróleo ocurrió en una de las áreas más sensibles de Mauricio, si no la más», dijo a Reuters Vassen Kauppaymuthoo, un oceanógrafo e ingeniero ambiental, por teléfono desde la isla, donde estaba inspeccionando el desastre. «Estamos hablando de décadas para recuperarnos de este daño, y es posible que parte de él nunca se recupere».

La vida silvestre en riesgo incluye los pastos marinos que cubren la arena en las aguas poco profundas, los peces payaso que se lanzan alrededor de los arrecifes de coral, los manglares que acorralan la costa con sus sistemas de raíces enredados y la paloma rosada en peligro crítico de extinción, ave endémica de la isla. Las tortugas gigantes viven en una reserva natural en Ile aux Aigrettes, donde también hay una estación de investigación científica.

El derrame trae «un impacto venenoso masivo al sistema», dijo Adam Moolna, un científico ambiental de Mauricio que dio una conferencia en la Universidad de Keele en el Reino Unido la semana pasada. «Este combustible tendrá efectos en cascada en las redes de la vida».

Esfuerzo de miles de voluntarios

Miles de voluntarios, muchos de ellos manchados de lodo negro de la cabeza a los pies, ignoraron las instrucciones oficiales de mantenerse alejados y unieron kilómetros de improvisadas barreras flotantes hechas de paja en un intento desesperado por contener la oleosa marea.

“Hemos tenido que equipar completamente a nuestro personal de primera línea … Muchas personas se han adentrado en las aguas contaminadas por petróleo con solo tangas y pantalones cortos, y es extremadamente peligroso. Un par de horas expuestas a los vapores pueden causar dolores de cabeza, quemaduras en la nariz y los ojos e incluso mareos”, dijo Jean Hugues Gardenne, de la Mauritian Wildlife Foundation (MWF), una ONG independiente.

Las barreras hechas con hojas de caña de azúcar, botellas de plástico y cabello, que la gente ha estado cortando voluntariamente, han flotado en el mar para evitar que el derrame de petróleo se propague, dijo Romina Tello, una residente de la isla. “El cabello absorbe aceite, pero no agua”, dijo Tello, fundador de Mauritius Conscious, una agencia de ecoturismo.

Impacto económico

El turismo generó 63.000 millones de rupias (1.600 millones de dólares) para la economía de Mauricio el año pasado. La industria ya se había visto gravemente afectada por la pandemia de covid-19.

El desastre se produce después de años de trabajo para restaurar la vida silvestre y las plantas naturales en la costa afectada. “Está en juego el trabajo de conservación realizado en Ile aux Aigrettes durante casi cuatro décadas”, dijo Gardenne.

“El impacto de este derrame definitivamente se sentirá durante mucho más tiempo. Las comunidades locales que dependen de la pesca para ganarse la vida están muy afectadas … Los manglares, los corales y el ecosistema marino se ven afectados y el impacto en el turismo, un pilar de nuestra economía, será enorme”.

Hubo enojo por la lenta respuesta del gobierno. A los pocos días del naufragio, los activistas encontraron anguilas muertas, estrellas de mar, aves marinas y cangrejos cubiertos de petróleo, pero el primer ministro, Pravind Jugnauth, solo declaró el estado de emergencia el viernes.

Crimen ecológico

Según los informes, los miembros de la tripulación le dijeron a la policía que el capitán del buque, de 58 años, estaba celebrando una fiesta de cumpleaños a bordo y no se encontraba en el puente en el momento del choque. Los guardacostas locales hicieron varios intentos de contactar con el barco antes de que encallara el 25 de julio.

Los conservacionistas también están preocupados por el lavado del petróleo en los bosques de manglares, donde las raíces sirven como criaderos de peces. El petróleo también podría hundirse en los sedimentos alrededor de los manglares, donde podría sofocar moluscos, cangrejos y larvas de peces. Las aves que anidan en los manglares o que migran a través de las marismas cercanas también son vulnerables. La ingestión de petróleo puede dificultar que las aves combatan enfermedades o incluso que vuelen. Es probable que los corales se dañen cuando las partículas más pesadas del aceite se depositen sobre ellos.

Los propietarios del transportista han dicho que son «profundamente conscientes de [su] responsabilidad como parte directamente involucrada en el caso. Con respecto a la compensación, planeamos abordar el problema con sinceridad basándonos en las leyes aplicables», dijo Kiyoaki Nagashiki, presidente de Nagashiki Shipping, director de la compañía con sede en Okayama, en un comunicado emitido el jueves.

El buque debía cargarse con mineral de hierro en el puerto brasileño de Tubarao, por lo que no transportaba carga comercial, solo combustible para hacer funcionar sus motores. Los expertos dicen que esto subraya el daño potencial que podría causar un naufragio similar de un petrolero que transporta hasta 230.000 toneladas de petróleo.

Fuente: https://www.theguardian.com/, Agencias

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