Según los expertos, es probable que el daño a la salud infligido a las personas por la contaminación del aire de larga data en las ciudades aumente la tasa de mortalidad de infecciones por coronavirus. Se sabe que el aire sucio causa daño pulmonar y cardíaco y es responsable de al menos 8 millones de muertes tempranas al año. Este daño a la salud subyacente significa que las infecciones respiratorias, como el coronavirus, pueden tener un impacto más grave en la población citadina por su mayor exposición a humos tóxicos.

Sin embargo, las estrictas medidas de confinamiento en China, donde comenzó el brote de coronavirus, y en Italia, la nación más afectada de Europa, han provocado caídas en la contaminación del aire a medida que se manejan menos vehículos y disminuyen las emisiones industriales. Un cálculo preliminar realizado por un experto de EE UU sugiere que el aire más limpio en China pudo haber evitado decenas de miles de muertes prematuras por polución, mucho más que las 3.208 muertes por coronavirus.

Mayor comprensión de un fenómeno cotidiano

Sin embargo, los expertos enfatizaron que nadie afirma que la pandemia pueda considerarse buena para la salud y que es demasiado pronto para que se realicen estudios concluyentes. En particular, dijeron, otros impactos indirectos en la salud del coronavirus, a través de la pérdida de ingresos y la falta de tratamiento para otras enfermedades, también serán grandes.

Si bien la contaminación del aire urbano ha disminuido en los países desarrollados, la comprensión del daño generalizado que causa a la salud ha aumentado, y el aire tóxico ha aumentado a niveles extremos en países en desarrollo, como la India.

“Los pacientes con enfermedades pulmonares y cardíacas crónicas causadas o empeoradas por la exposición a largo plazo a la contaminación del aire tienen menos capacidad para combatir las infecciones pulmonares y tienen más probabilidades de morir. Este es probablemente también el caso de Covid-19 ”, dijo Sara De Matteis, de la Universidad de Cagliari, Italia, y miembro del comité de salud ambiental de la Sociedad Europea Respiratoria. “Al reducir los niveles de contaminación del aire, podemos ayudar a los más vulnerables en su lucha contra esta y cualquier posible pandemia futura”.

Existe evidencia de brotes previos de coronavirus en los que las personas expuestas al aire sucio tienen más riesgo de morir. Los científicos que analizaron el brote de coronavirus Sars en China en 2003 descubrieron que las personas infectadas que vivían en áreas con más contaminación del aire tenían el doble de probabilidades de morir que aquellas en lugares menos contaminados.

Mayor riesgo de muerte

La investigación sobre el brote de coronavirus Mers, visto por primera vez en Arabia Saudita en 2012, mostró que los fumadores de tabaco tenían más probabilidades de contraer la enfermedad y más probabilidades de morir. La investigación preliminar sobre Covid-19 sugiere que los fumadores y ex fumadores son más susceptibles al virus. Pero una diferencia es que Covid-19 parece tener una tasa de mortalidad general más baja que Sars o Mers.

“Dado lo que sabemos ahora, es muy probable que las personas que están expuestas a una mayor contaminación del aire y que están fumando productos de tabaco tengan peores resultados si están infectadas con Covid-19 que aquellas que respiran aire más limpio y que no fumen”, dijo Aaron Bernstein, de la Escuela de Salud Pública de Harvard TH Chan al Washington Post.

Se han registrado reducciones en la contaminación del aire en el norte de Italia, el centro del brote de esa nación. La contaminación del aire también cayó bruscamente en China en las cuatro semanas posteriores al 25 de enero, cuando las regiones se cerraron en respuesta al brote. El nivel de PM2.5, pequeñas partículas peligrosas de contaminación, se redujo en un 25%, mientras que el dióxido de nitrógeno, producido principalmente por vehículos diesel, se redujo en un 40%.

El vínculo entre tales contaminantes y muertes tempranas es bien conocido y Marshall Burke, de la Universidad de Stanford en los Estados Unidos, utilizó los datos para estimar los impactos en la mortalidad por contaminación del aire. Los jóvenes y los mayores son los más afectados por el aire sucio y, utilizando supuestos conservadores, Burke calculó que el aire más limpio pudo haber evitado 1.400 muertes prematuras en niños menores de cinco años y 51.700 muertes prematuras en personas mayores de 70 años.

Un estilo de vida destructivo

“Parece claramente incorrecto y temerario concluir que las pandemias son buenas para la salud”, dijo. “Pero el cálculo es quizás un recordatorio útil de las consecuencias para la salud a menudo ocultas del statu quo, es decir, los costos sustanciales que nuestra forma actual de hacer las cosas exige en nuestra salud y medios de vida”.

Dijo que los impactos indirectos de Covid-19 son probablemente mucho mayores de lo que se conoce actualmente. “Parece probable que cualquier ‘beneficio’ de la reducción de la contaminación del aire estará dominado por los costos directos y, especialmente, los costos indirectos del virus, [como] los efectos en la salud de la pérdida de ingresos y los costos de morbilidad / mortalidad como problemas de salud derivados del Covid no se tratan”.

Sascha Marschang, secretario general interino de la Alianza Europea de Salud Pública, dijo: “Una vez que termine esta crisis, los responsables políticos deberían acelerar las medidas para sacar los vehículos sucios de nuestras carreteras. La ciencia nos dice que las epidemias como Covid-19 ocurrirán con frecuencia creciente. Por lo tanto, limpiar las calles es una inversión básica para un futuro más saludable”.

Fuente: https://www.theguardian.com/, Agencias

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