La industria petrolera sabía hace al menos 50 años que la contaminación del aire por la quema de combustibles fósiles representaba serios riesgos para la salud humana y sin embargo pasaron décadas presionando agresivamente contra las regulaciones de aire limpio en muchos países, según se puede leer en un conjunto de documentos internos revelados por el diario británico The Guardian.

Los documentos, que incluyen memorandos e informes internos, muestran que la industria era consciente desde hace mucho tiempo de que generaba grandes cantidades de contaminación del aire, que los contaminantes podían alojarse profundamente en los pulmones y ser “verdaderos villanos en los efectos sobre la salud”, e incluso que sus propios trabajadores podrían estar experimentando defectos de nacimiento entre sus hijos.

El negocio es más importante que la gente

Pero estas preocupaciones hicieron poco para detener a las compañías de petróleo y gas y sus representantes, lo que generó dudas sobre el creciente número de estudios científicos que vinculan la quema de combustibles fósiles con una variedad de problemas de salud que matan a millones de personas en todo el mundo cada año. Haciendo eco de la historia de la industria de los combustibles fósiles de socavar la ciencia climática, los intereses del petróleo y el gas lanzaron un torrente de material destinado a aumentar la incertidumbre sobre el daño causado por la contaminación del aire y lo utilizaron para disuadir a los legisladores estadounidenses de poner más límites a los contaminantes.

“La respuesta de los lobbys de los combustibles fósiles ha sido siempre del mismo manual de operaciones: primero se enteran, luego planean, luego niegan y luego retrasan”, dijo Geoffrey Supran, investigador de la Universidad de Harvard que ha estudiado la historia de los combustibles fósiles, las empresas que los venden y el cambio climático. “Se han apoyado en la demora, las formas sutiles de propaganda y el socavamiento de la regulación”.

Los efectos de la quema de grandes cantidades de carbón, petróleo y gas de fábricas, automóviles y otras fuentes han sido evidentes desde hace mucho tiempo, y las principales ciudades de EEUU y Europa estuvieron envueltas en smog durante mucho tiempo hasta el avance de las leyes modernas de aire limpio.

Estudios que datan de 1960 ya lo advertían

Sin embargo, a partir de la década de 1960, una gran cantidad de documentos históricos de archivos corporativos en bibliotecas de EEUU y Canadá, revistas científicas y documentación publicada en casos legales muestra que la industria petrolera comenzó a comprender el daño a la salud causado por la quema de combustibles fósiles.

En memorandos e informes internos, Imperial Oil, una subsidiaria de Exxon, reconoció en 1967 que la industria del petróleo es un “importante contribuyente a muchas de las formas claves de contaminación” y realizó encuestas de “madres preocupadas por los posibles efectos del smog”.

En un informe técnico interno de 1968, Shell fue más allá, advirtiendo que la contaminación del aire “puede, en situaciones extremas, ser perjudicial para la salud” y reconociendo que la industria petrolera “a regañadientes” debe aceptar que los automóviles “son, con mucho, las mayores fuentes de contaminación del aire”. El informe señala que el dióxido de azufre, que se desprende de la combustión del petróleo, puede causar “dificultad para respirar”, mientras que el dióxido de nitrógeno, que también se desprende de los vehículos y las centrales eléctricas, puede causar daño pulmonar y que “habrá un clamor por reducir las emisiones de dióxido de nitrógeno, probablemente basadas en la sospecha de efectos crónicos a largo plazo ”.

Los “Verdaderos villanos”

Mientras tanto, las pequeñas partículas emitidas por los combustibles fósiles son los “verdaderos villanos en los efectos sobre la salud”, admite el informe de Shell, ya que pueden llevar toxinas, incluidos los carcinógenos, “profundamente a los pulmones que de otro modo se eliminarían en la garganta”.

Estas partículas microscópicas de hollín y líquido, conocidas como material particulado, se expulsan cuando las personas queman e inhalan combustibles. En 1971, Esso, un precursor de Exxon, tomó muestras de partículas en la ciudad de Nueva York y encontró, por primera vez, que el aire estaba plagado de pequeños fragmentos de aluminio, magnesio y otros metales. Los científicos de Esso notaron que los gases de las chimeneas industriales estaban “calientes, sucios y contenían altas concentraciones de contaminantes” y sugirieron que se necesitaban más pruebas para detectar síntomas como “irritación ocular, tos excesiva o efectos bronquiales”.

Para 1980, Imperial Oil había esbozado planes para investigar la incidencia de cánceres y “defectos de nacimiento entre la descendencia de trabajadores de la industria”. Los expertos de Esso, por su parte, plantearon la “posibilidad de mejorar el control de partículas” en los nuevos diseños de vehículos para reducir la emisión de contaminantes nocivos.

Partículas mortales

Diez años después, un informe interno de Exxon declaró: “Nos hemos vuelto más conscientes de los posibles impactos que nuestras operaciones podrían tener en la seguridad y la salud”. En este punto, los científicos independientes del mundo académico estaban acumulando su propia evidencia de la influencia de la contaminación del aire.

“El cuerpo está configurado para mantener las partículas fuera, pero estas partículas finas y muy pequeñas son buenas para recoger toxinas, eludir las defensas y obtener un viaje gratis hasta los pulmones”, dijo George Thurston, experto en salud ambiental de la Universidad de Nueva York. quien fue coautor de un estudio histórico de 1987 que encontró que las partículas más pequeñas eran mucho más mortales que los fragmentos más grandes que se podían expulsar por la tos.

Thurston y otros han establecido que los humos de los escapes de los automóviles o las plantas de energía producen partículas mucho más tóxicas que las de otras fuentes, como la quema de madera o el polvo. “No recomiendo respirar humo de leña, pero es mucho menos tóxico que las partículas de combustión de combustibles fósiles, dadas las mismas concentraciones”, dijo el especialista en su momento.

Poderosos lobbys en acción

Después de otro informe importante en 1993, conocido como el estudio de Harvard sobre las “seis ciudades”, que encontró que la contaminación del aire estaba provocando muertes por enfermedades cardíacas y cáncer de pulmón, comenzó a aumentar la presión sobre la Agencia de Protección Ambiental de EEUU para establecer límites de contaminación para las partículas más pequeñas , conocido como PM2.5 porque miden menos de 2.5 micrómetros de ancho, o alrededor de una trigésima parte del diámetro de un cabello humano.

Ante la perspectiva de una regulación del gobierno federal, la industria de los combustibles fósiles entró en acción. “El tema de la salud está cobrando cada vez más importancia”, señaló el acta de una reunión de la Coalición Global por el Clima, que era un grupo de presión empresarial, en 1997. “El CCG debe estar preparado para responder al problema este año”.

Un científico encargado por el Instituto Estadounidense del Petróleo (API), un lobby de la industria del petróleo y el gas de EEUU, dijo de inmediato en una audiencia del Congreso en 1997 que el vínculo entre la contaminación del aire y la mortalidad era “débil”, antes de que Exxon publicara su propio estudio en el que afirmaba que “no hay base sustantiva para creer que PM2.5 estaba causando más muertes”.

¿La legión del mal en acción?

Algunos investigadores comparan este debilitamiento de la ciencia de la contaminación del aire con los esfuerzos de las empresas tabacaleras para enturbiar la conexión entre el tabaquismo y el cáncer. “La industria de los combustibles fósiles estaba sembrando incertidumbre para mantener el negocio como siempre, y con toda probabilidad estaban colaborando con otros grupos, como la industria tabacalera”, dijo Carroll Muffett, director ejecutivo del Centro de Derecho Ambiental Internacional.

“Cuando miras estos documentos históricos en contexto, queda claro que la industria del petróleo y el gas tiene un manual de operaciones que han usado una y otra vez para una variedad de contaminantes. Lo usaron en torno al cambio climático, pero también lo estamos viendo en torno a las PM2.5. Es el mismo patrón”.

Sin embargo, la EPA impuso los primeros estándares para las emisiones de PM2.5 en 1997 y desde entonces los científicos han descubierto más sobre el ataque de la contaminación del aire al cuerpo humano. Una vez en el torrente sanguíneo, las partículas pueden causar una inflamación peligrosa y degradar el sistema inmunológico, afectar la fertilidad de las mujeres, aumentar el riesgo de accidente cerebrovascular, ataques cardíacos, Alzheimer y neumonía e incluso dañar la vista de las personas.

Artículo completo:

https://www.theguardian.com/environment/2021/mar/18/oil-industry-fossil-fuels-air-pollution-documents

Fuente: https://www.theguardian.com/, Agencias


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