Aunque las jirafas hembras tienen «amigas» más cercanas que los machos, los machos tienen más «conocidos» que las hembras, según un nuevo estudio de un equipo internacional. El estudio demuestra que las jirafas forman una sociedad compleja de varios niveles impulsada por las diferencias en las conexiones sociales entre los individuos, lo que podría tener implicaciones para la conservación de las jirafas en peligro de extinción.

«El grado en que un animal está conectado con otros en su red social influye en el éxito reproductivo y la ecología de la población, la difusión de información e incluso cómo las enfermedades se mueven a través de una población», dijo Derek Lee, profesor asociado de investigación en Penn State y autor del estudio. «La información sobre la sociabilidad, por lo tanto, puede proporcionar una guía importante para la conservación».

Conexión social

El equipo de investigación examinó la conexión social y los movimientos sociales de las jirafas Masai en peligro de extinción en el ecosistema Tarangire del norte de Tanzania utilizando datos recopilados durante 5 años. El trabajo, dirigido por Juan Lavista Ferres del Microsoft AI for Good Research Lab, implicó la construcción de una red social de más de 1.000 jirafas en libertad. El equipo presentó sus resultados en un artículo que apareció este 27 de septiembre en la revista Animal Behavior.

«Encontramos que los machos de jirafa en general tenían una mayor conexión social que las hembras, lo que significa que los machos interactúan con un mayor número de otros individuos que las hembras», dijo Lee. «Los machos mayores tenían la ruta social más corta con respecto a todas las demás jirafas de la red. Esto podría reflejar la estrategia de apareamiento de los machos, que deambulan por el paisaje en busca de hembras con las que aparearse y hacer conexiones en el proceso. Los machos jóvenes tenían la la mayoría de los lazos sociales y se movieron con mayor frecuencia entre grupos, lo que refleja la exploración social mientras se preparan para dispersarse lejos de sus madres».

Según el estudio, las jirafas hembras adultas tienden a tener menos relaciones, pero más fuertes entre sí que los machos y las hembras más jóvenes, una tendencia que también se ha observado en las poblaciones de jirafas en otras partes de África. Los investigadores encontraron previamente que las relaciones entre las jirafas hembras les permiten vivir más tiempo.

Supercomunidades socialmente estructuradas

Los resultados revelan una capa adicional de complejidad para las sociedades de jirafas más allá de lo que se vio en investigaciones anteriores que mostraban que las hembras adultas en esta población han formado alrededor de una docena de grupos distintos, o comunidades, de 60 a 90 individuos que tienden a asociarse más entre sí que con miembros de los otros grupos, incluso cuando los grupos usan los mismos espacios.

El estudio actual se basa en este conocimiento y encontró que la población completa, incluidas las crías y los machos adultos, tiene una estructura más compleja: las comunidades femeninas están integradas en tres grupos más grandes socialmente distintos llamados ‘supercomunidades’ de entre 800 y 900 individuos, y una supercomunidad ‘excéntrica’ de 155 individuos en un área pequeña y aislada.

«Entre las jirafas, las hembras adultas tienen relaciones sociales duraderas y forman comunidades sociales distintas y estables con un número relativamente grande de otras hembras, mientras que, en su búsqueda perpetua de oportunidades de apareamiento, los machos adultos conectan las comunidades de hembras adultas, formando supercomunidades». dijo Monica Bond, investigadora asociada postdoctoral en la Universidad de Zurich y autora del artículo. «Este tipo de sociedad compleja tiene ventajas evolutivas y de conservación, porque la dinámica del sistema social debe permitir el flujo de genes entre grupos, lo cual es una parte importante para mantener una población sana y robusta».

Sociedades complejas

La investigación actual se suma a un creciente cuerpo de literatura que demuestra que las jirafas viven en una sociedad socialmente estructurada, a pesar del hecho de que los rebaños tienen lo que los investigadores llaman dinámicas de «fisión-fusión», con el tamaño y la composición de la población en constante cambio a medida que los animales se mueven en el entorno. La dinámica de agrupación de fisión-fusión es común entre mamíferos, como elefantes, murciélagos, algunos primates y cetáceos, pero, según los investigadores, este estudio es el primero en demostrar que las jirafas residen en una sociedad compleja con manadas dinámicas integradas en comunidades estables dentro de supercomunidades, que en conjunto son impulsadas por la variación en las conexiones sociales entre los individuos.

«La gran escala del estudio, en términos del tamaño del paisaje y la gran cantidad de animales, nos permitió descubrir un nivel superior de estructura social que antes se desconocía», dijo Lavista. «El uso de las herramientas de inteligencia artificial de Microsoft nos permitió visualizar y analizar un gran volumen de datos para obtener información significativa sobre las jirafas durante los 5 años de estudio».

Los investigadores creen que la naturaleza compleja de las poblaciones de jirafas podría afectar los esfuerzos de conservación de estas jirafas en peligro de extinción, incluidos los esfuerzos de translocación que buscan llevar a los individuos a nuevas áreas. Advierten que el traslado de un pequeño número de individuos a nuevas áreas debe ser limitado, porque tales acciones invasivas desestabilizan la intrincada red de relaciones sociales entre las jirafas.

Fuente: https://phys.org, Agencias


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