Una gran sequía e incendios forestales en la selva amazónica mataron miles de millones de árboles y plantas y convirtieron uno de los sumideros de carbono más grandes del mundo en uno de sus mayores contaminadores.

Desencadenada por El Niño de 2015-16, la sequía extrema y los megaincendios forestales asociados causaron la muerte de alrededor de 2.500 millones de árboles y plantas y emitieron 495 millones de toneladas de CO2 de un área que representa solo el 1.2 por ciento de toda la selva amazónica brasileña, y el 1 por ciento de todo el bioma.

Investigación de 8 años

Los crudos hallazgos, descubiertos por un equipo internacional de científicos que trabajaron durante más de ocho años en un estudio a largo plazo en la Amazonía antes, durante y después de El Niño, tienen implicaciones significativas para los esfuerzos globales por controlar el balance de carbono atmosférico.

En circunstancias normales, debido a los altos niveles de humedad, la selva amazónica no se quema. Sin embargo, la sequía extrema hace que el bosque sea temporalmente inflamable. Los incendios iniciados por los agricultores / ganaderos pueden escapar de sus tierras y provocar incendios forestales.

Según las predicciones climáticas, las sequías extremas se volverán más comunes y, hasta ahora, los efectos a largo plazo de la sequía y los incendios en la selva amazónica, y en particular dentro de los bosques perturbados por las personas a través de actividades como la tala selectiva o ilegal, eran en gran parte desconocidos.

El daño permanece durante varios años

Al examinar el epicentro amazónico de El Niño, el Bajo Tapajós de Brasil, un área de la Amazonia oriental de aproximadamente el doble del tamaño de Bélgica, el equipo de investigación, dirigido por científicos de la Universidad de Lancaster, la Universidad de Oxford y la Corporación Brasileña de Investigación Agrícola, encontró que el daño permanece durante varios años.

El estudio reveló que los árboles y las plantas de los bosques afectados por la sequía, así como los bosques quemados, continuaron muriendo a un ritmo superior a la norma hasta tres años después de la sequía de El Niño, liberando más CO2 a la atmósfera.

Las emisiones totales de carbono de la sequía y los incendios solo en la región del Bajo Tapajós fueron más altas que la deforestación de todo un año en toda la Amazonía. Y, como resultado de la sequía y los incendios, la región liberó tanto en un período de tres años como las emisiones anuales de carbono de algunos de los países más contaminantes del mundo, superando las emisiones de países desarrollados como el Reino Unido y Australia.

Bosque afectado por la sequía

Después de tres años, solo alrededor de un tercio (37%) de las emisiones fueron reabsorbidas por el crecimiento de plantas en el bosque. Esto muestra que la función vital del Amazonas como sumidero de carbono puede verse obstaculizada durante años después de estos eventos de sequía.

La Dra. Erika Berenguer, autora principal del informe de la Universidad de Lancaster y la Universidad de Oxford, dijo: «Nuestros resultados destacan los efectos enormemente dañinos y duraderos que pueden causar los incendios en los bosques amazónicos, un ecosistema que no co-evolucionó con los incendios. como una presión regular».

El estudio mostró que si bien muchos árboles murieron en el bosque primario afectado por la sequía, la pérdida de árboles fue mucho peor en los bosques secundarios y otros bosques perturbados por humanos. Los investigadores encontraron que los árboles y plantas con menor densidad de madera y cortezas más delgadas eran más propensos a morir por la sequía y los incendios. Estos árboles más pequeños son más comunes en bosques perturbados por humanos.

Interferencia humana

Los investigadores estiman que murieron alrededor de 447 millones de árboles grandes (de más de 10 cm de diámetro a la altura del pecho) y alrededor de 2500 millones de árboles más pequeños (menos de 10 cm de DAP) en la región del Bajo Tapajós. La mortalidad de árboles y plantas fue más alta en los bosques secundarios debido únicamente a la sequía en comparación con los bosques primarios. El impacto de la sequía no fue mayor en los bosques modificados por humanos, pero fue significativamente mayor en aquellos bosques modificados por humanos que experimentaron una combinación de sequía e incendios.

Estos hallazgos destacan cómo la interferencia de las personas puede hacer que los bosques amazónicos sean más vulnerables y subrayan la necesidad de reducir la tala ilegal y otras perturbaciones humanas a gran escala de los bosques en el Amazonas, así como las inversiones en capacidades de extinción de incendios en el Amazonas.

El profesor Jos Barlow de la Universidad de Lancaster y la Universidade Federal de Lavras, e investigador principal del estudio, dijo: «Los resultados destacan la necesidad de actuar en diferentes escalas. A nivel internacional, necesitamos medidas para abordar el cambio climático, que está provocando sequías extremas e incendios más probables. A nivel local, los bosques sufrirán menos consecuencias negativas de los incendios si están protegidos de la degradación».

Fuente: https://phys.org/, Agencias


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