Muchas especies de vida silvestre están amenazadas por la reducción del hábitat. Pero según una nueva investigación, el rango potencial de territorio de los elefantes africanos podría ser cinco veces mayor que su extensión actual. Debido a 2.000 años de presión humana, los elefantes africanos han sufrido una dramática disminución de la población, y su rango se ha reducido a solo el 17% de lo que podría ser, dicen los investigadores que dirigieron el nuevo estudio, en Current Biology.

La dramática reducción en el rango se debe a la matanza de elefantes por su marfil y la invasión de humanos al hábitat de los elefantes. La evidencia de que los elefantes se redujeron drásticamente en ciertas regiones por el comercio de colmillos se remonta a la época romana antigua, pero alcanzaron nuevos niveles a partir del siglo XVII con la llegada de comerciantes y colonizadores europeos a África que alimentaron la demanda de marfil.

Se necesita que baje la presión humana

Si se les libera de la amenaza de ser asesinados por su marfil, los elefantes aún tienen un gran potencial de recuperación en áreas donde la huella humana es escasa. El estudio encontró que el 62% de África, un área de más de 18 millones de kilómetros cuadrados, más grande que toda Rusia, todavía tiene un hábitat adecuado para los elefantes. Esta enorme zona incluye áreas donde hay espacio para la coexistencia pacífica entre humanos y elefantes, así como aquellas donde potencialmente podrían vivir pero donde el conflicto con la gente puede hacer que sea poco realista.

El trabajo fue coordinado por la organización Save the Elephants e incluyó a investigadores del Mara Elephant Project, la Universidad de Columbia Británica, la Universidad de Oxford, la Universidad Estatal de Colorado, la Sociedad para la Conservación de la Vida Silvestre, la Universidad de Stirling y Elephants Alive.

El equipo utilizó datos de collares de rastreo GPS e imágenes de satélite para llevar a cabo la investigación en profundidad sobre dónde deambulan los elefantes y por qué. Al observar los extremos de donde viven los elefantes de hoy en día, entendieron dónde los paquidermos tenían el potencial de habitar hoy.

Suficiente espacio para todos

“Literalmente, analizamos cada kilómetro cuadrado del continente”, dijo el autor principal del estudio, el Dr. Jake Wall, director de investigación y conservación del Proyecto Mara Elephant en Kenia. “Descubrimos que el 62% de esos 29,2 millones de kilómetros cuadrados es un hábitat adecuado”.

Para analizar la idoneidad de los hábitats en todo el continente a una escala de kilómetros, Wall y sus colegas se basaron en datos de collares de rastreo GPS instalados en 229 elefantes en África por Save the Elephants y sus socios durante un período de 15 años. Usando Google Earth Engine, una plataforma informática de imágenes satelitales, los investigadores observaron la vegetación, la cubierta de árboles, la temperatura de la superficie, la lluvia, el agua, la pendiente, la influencia humana agregada y las áreas protegidas que atravesaron los elefantes. Esto les permitió determinar qué hábitats pueden albergar elefantes y las condiciones extremas que pueden tolerar actualmente.

En el futuro, el equipo de investigación tiene como objetivo perfeccionar aún más el modelo con respecto a la densidad del impacto humano que es viable para la coexistencia entre personas y elefantes, e incluir la conectividad del hábitat con otras áreas de distribución de elefantes. Las enormes áreas de hábitat potencial incluyen la República Centroafricana y la República Democrática del Congo, cuyos bosques recientemente albergaron cientos de miles de elefantes, pero en la actualidad solo albergan entre 5.000 y 10.000 animales.

Antiguos dueños del continente

Ha sobrevivido alguna evidencia de la antigüedad: Hanno, un navegante fenicio, vio elefantes en la costa atlántica de África alrededor del 500 a. C., el historiador griego antiguo Herodoto escribió en 430 a. El naufragio portugués contenía colmillos de al menos 17 manadas diferentes de elefantes del bosque con genes distintos. Todos menos cuatro de esos tipos de genes distintivos están ahora extintos. Junto con datos históricos como este, el nuevo modelo sugiere que los elefantes alguna vez ocuparon la mayor parte del continente.

El principal depredador de los elefantes adultos en la naturaleza son las personas. Los elefantes evitan a los humanos al concentrarse lo más lejos posible de la actividad e influencia humanas, que generalmente se encuentra en áreas protegidas. “Los elefantes reconocen rápidamente el peligro y encuentran áreas más seguras”, dijo Douglas-Hamilton. Los datos de seguimiento revelan que los elefantes que viven en áreas protegidas tienden a tener áreas de distribución más pequeñas.

El estudio señala que aproximadamente el 57% del área de distribución actual de los elefantes se encuentra fuera de las áreas protegidas, lo que destaca el espacio limitado actualmente reservado para su seguridad. Para asegurar la supervivencia a largo plazo de los elefantes, será esencial la protección del hábitat, la protección de los mismos elefantes contra la matanza ilegal y una ética de coexistencia entre humanos y elefantes. “Los elefantes son megaherbívoros generalistas que pueden ocupar hábitats marginales”, concluye Wall. “Es posible que su área de distribución se haya reducido, pero si les damos la oportunidad, podrían volver a extenderse a partes de su antiguo hábitat”.

Fuente: https://phys.org, Agencias

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