El sapo de caña es una de las 100 especies invasoras más dañinas, según la Unión Internacional para la Naturaleza. Y ahora, la ciencia ha comenzado a entender en qué reside la imponente capacidad de expansión de este anfibio.

Oriundos de América del Sur y Central, estos sapos (Rhinella marina) fueron introducidos en Australia en la década de los años 30 para contener a una plaga, un escarabajo, en los cultivos de caña.

Los poco mas de cien ejemplares originales se transformaron en decenas de millones y hoy ocupan una vasta zona del norte australiano.

¿Cómo lo lograron? Gracias a un mecanismo evolutivo, los sapos son “superinvasores”, capaces de moverse fácilmente a nuevos territorios, ya que tienen patas traseras y delanteras más largas y más potentes.

Evolución en las patas

En todas las poblaciones ocurren variaciones naturales y habrá algunos sapos más veloces. Una y otra vez y a lo largo de innumerables generaciones, los más fuertes y veloces se separan del resto y llegan antes a zonas límite. Allí se reproducen entre sí y transmiten estas características a su prole.

El mecanismo evolutivo conocido entre los científicos como “efecto de la villa olímpica” ya había sido propuesto, pero los investigadores lograron ahora ponerlo a prueba en una verdadera carrera de sapos descubriendo como efectivamente los más rápidos se imponían.

Los sapos cuyos padres eran de los puntos más distantes ganaron la carrera, lo que revela que heredaron la mayor capacidad de sus padres.

“Son malas noticias”, dijo el investigador. “Esto significa que cada vez que invaden una zona se vuelven todavía más rápidos y eficientes”. Y lo que es aún peor, los científicos creen que en el futuro todas las especies invasoras seguirán este mismo patrón.

Talón de Aquiles

Phillips afirmó que los superinvasores incluso se reproducen más rápido que los otros. Pero aquí podría residir su talón de Aquiles.

“Para reproducirse con esa velocidad, debe haber una pérdida en otras áreas. Sospechamos que una posibilidad es el debilitamiento de su sistema inmunológico introduciendo parásitos en la población de vanguardia”.

La investigación fue publicada en la revista Journal of Evolutionary Biology.

Fuente: BBC, Agencias

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