[dropcap]E[/dropcap]l origen de los osos polares (‘Ursus maritimus’) como especie independiente tuvo lugar hace unos 600.000 años, según revela una investigación internacional.

Su historia evolutiva es, por lo tanto, cinco veces más antigua de lo que se creía hasta ahora, tal como refleja el artículo que ocupa la portada de la revista ‘Science’ de este mes.

Ancestro común

Artículos previos habían encontrado similitudes en el ADN mitocondrial (procedente de la madre) entre los osos polares y los osos pardos (‘U. arctos’). Debido a ello, se asumió que la especie ártica pertenecía a un linaje derivado de sus primos marrones hace 166.000 y 111.000 años y que había experimentado una rápida adaptación a las condiciones polares.

La nueva investigación se ha basado en el análisis del ADN nuclear procedente de 19 ejemplares de oso polar, 18 ejemplares de oso pardo y 7 ejemplares de oso negro (‘U. americanus’). Las diferencias detectadas entre los genomas indican que la especie polar y la parda divergieron de un ancestro común hace unos 600.000 años.

El nuevo hallazgo supone una evolución mucho más similar al del resto de los mamíferos árticos.

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Más sensibles al cambio climático de lo que se creía

La creencia de que los osos polares habían evolucionado en tan sólo entre 166.000 y 111.000 años suponía que dicha especie poseía una elevada capacidad adaptativa a las condiciones polares.

Este cambio de paradigma sugiere que podrían ser mucho más sensibles de lo que se pensaba ante los posibles efectos del cambio climático. Esta especie no sólo se enfrenta a la desaparición de su hábitat a causa del deshielo glacial.

[quote]La investigadora en la Estación Biológica de Doñana del CSIC (España) Jennifer Leonard, explica que este hecho les obliga a «colonizar regiones habitadas por los humanos donde su supervivencia se ve comprometida» y agrega: «Si perdiéramos al oso polar en nuestra era, deberíamos preguntarnos hasta qué punto hemos dificultado su supervivencia, ya que ellos fueron claramente capaces de resistir otras épocas más cálidas en el pasado».[/quote]

Fuente: Diario El Mundo, Agencias

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