Se ha identificado una nueva especie de ballena en el concurrido canal de navegación en el Golfo de México, pero los científicos advierten que quedan menos de 100. Una especie de ballena barbada que es nativa del Golfo de México, llamada ballena de Rice, ya está amenazada de extinción, a pesar de que acaba de ser identificada correctamente.

Los expertos estadounidenses desentrañaron «un complejo rompecabezas de especies» con un análisis del cráneo de una ballena de Rice, que reveló diferencias morfológicas clave en comparación con otras especies de ballenas barbadas. La ballena de Rice, que tiene su hogar únicamente en el Golfo de México, una vez fue considerada una subespecie de la ballena de Bryde, y fue conocida como ‘Ballena de Bryde del Golfo de México’.

Riesgo de extinción

Aunque ahora se acepta como una especie distinta y se rebautiza como ballena de Rice, los científicos advierten que quedan menos de 100 ejemplares en sus aguas nativas. Las amenazas importantes que enfrenta la ballena de Rice son los derrames de petróleo, los choques de embarcaciones, los desechos oceánicos y el enredo en los artes de pesca.

La nueva especie también tiene un tamaño de población muy pequeño y una distribución limitada, lo que aumenta la vulnerabilidad de la especie a tales amenazas. Cuando se la conocía como la ballena de Bryde del Golfo de México, la especie estaba en peligro de extinción, pero con este nuevo nombre conserva su estado de protección bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

También está protegida por la Ley de Protección de Mamíferos Marinos. Hasta la fecha, quedan menos de 100 ballenas de Rice, lo que las pone en peligro crítico de extinción. Si el nombre de la ballena de Rice es aceptado formalmente por el Comité de Taxonomía de la Sociedad de Mamíferos Marinos, NOAA Fisheries pasará por el proceso regulatorio para actualizar el nombre utilizado en la lista de especies en peligro de extinción.

Varias décadas de estudio

La clasificación correcta de la especie se remonta a unos 30 años atrás: el científico de la NOAA y coautor de este nuevo estudio, el Dr. Keith Mullin y sus colegas, habían estado estudiando las ballenas en el mar desde la década de 1990. En 2008, la científica de pesca de la NOAA y autora del estudio, la Dra. Patricia Rosel, había examinado los datos genéticos obtenidos de muestras recolectadas en los estudios de embarcaciones en el Golfo de México y vio que era bastante diferente de otras ballenas.

La diferencia morfológica más notable en la nueva especie, en comparación con sus parientes más cercanos, se encuentra en el cráneo de la criatura. La Dra. Rosel pudo examinar el cráneo de una ballena de Rice en 2020 después de que una quedó varada en Florida frente al Parque Nacional Everglades en enero de 2019.

Tanto el nombre común como el nombre científico de la especie (ballena de Rice, Balaenoptera ricei) son en honor al renombrado biólogo estadounidense Dale Rice, quien tuvo una carrera de 60 años en la ciencia de los mamíferos marinos. Rice, quien murió en 2017, fue el primer investigador en reconocer que la nueva especie está presente en el Golfo de México.

Fuente: https://www.dailymail.co.uk/, Agencias

+Información aquí:

https://onlinelibrary.wiley.com/doi/epdf/10.1111/mms.12776


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