Era el año 1969. Una explosión de la plataforma costa afuera de Union Oil a solo 9 km de la ciudad de Santa Bárbara derramó entre 80.000 y 100.000 barriles de petróleo crudo en el Canal de Santa Bárbara, matando a aproximadamente 3.500 aves marinas y animales marinos como delfines, elefantes marinos y leones marinos.

Sin embargo, el devastador derrame, que se conoció como el Derrame de petróleo de Santa Bárbara, tuvo un lado positivo: impulsó a los legisladores, que ya estaban inundados de solicitudes públicas de reforma ambiental, a proponer un nuevo día nacional de concientización. El evento que finalmente se conoció como el Día de la Tierra nació en la primavera de 1970 en los EEUU y hoy se conmemora en 192 países.

¿Hemos mejorado en algo?

Pero mirando hacia atrás en el histórico derrame de petróleo de Santa Bárbara que condujo al Día de la Tierra, ¿hemos mejorado en la prevención y el seguimiento de los derrames de petróleo en las últimas cinco décadas?. Los oceanógrafos del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia que han estudiado los derrames de petróleo durante décadas dicen que sí, de alguna manera, pero que se necesita mucho más progreso.

Para empezar, existe una necesidad desesperada de nuevas tecnologías para ayudar en la prevención de derrames, dice el oceanógrafo Andy Juhl. En ese momento, el derrame de petróleo de Santa Bárbara fue el derrame más grande en aguas de los Estados Unidos, pero ahora ocupa el tercer lugar después de los derrames de Deepwater Horizon de 2010 y Exxon Valdez de 1989.

El derrame de petróleo de Exxon Valdez ocurrió en el corredor Prince William de Alaska, cuando un petrolero propiedad de Exxon Shipping Company chocó contra Bligh Reef y derramó 10,8 millones de galones de petróleo crudo. El derrame de petróleo de Deepwater Horizon ocurrió en el Golfo de México, cuando una explosión en una plataforma petrolera operada por BP causó la muerte de 11 personas y arrojó 210 millones de galones de petróleo al océano. Y -dijo Juhl- “eso es solo una fracción del petróleo que se ha derramado en los océanos. Aunque los grandes derrames de petróleo reciben la mayor presión, el petróleo ingresa a los océanos de muchas otras formas, incluso de forma natural”.

El Petróleo, enemigo del océano

«Las filtraciones de petróleo natural ocurren en cualquier lugar donde haya depósitos de hidrocarburos en el fondo del océano, y en cualquier lugar donde se esté llevando a cabo una extracción comercial de petróleo, se puede garantizar que habrá una filtración natural», dijo Juhl. «Hay un depósito gigante de material que es más liviano que el agua que está atascado debajo del sedimento. Entonces, encuentra su camino hacia arriba a través de grietas y fisuras y se escapa».

“Más allá de las filtraciones de petróleo natural, hay muchas otras formas en que el petróleo llega al océano”, dijo. Cada vez que quemamos combustibles fósiles, el hollín y los hidrocarburos complejos se liberan al aire y luego vuelven a caer, y finalmente encuentran su camino hacia el medio marino. Sin mencionar las fugas de la exploración oceánica, los usos industriales, el lavado de lastre de los barcos y las fugas de aceite de los automóviles que bajan de las calles a los desagües pluviales y finalmente ingresan al océano.

«Los dramáticos derrames en realidad, en un gran sentido, no son la mayor fuente de petróleo en el medio marino», dijo Juhl. «El problema más grande son en realidad los diez mil pequeños cortes en contraposición a las heridas abiertas que causan los derrames de petróleo».

Filtraciones submarinas

Aunque Juhl enfatiza que se necesita más investigación para prevenir derrames grandes y pequeños, su área de especialización es comprender cómo el petróleo filtrado se mueve a través del sistema de agua y afecta a los microorganismos que viven allí. Él y su colega, el oceanógrafo Ajit Subramaniam, formaron parte de un equipo que analizó los efectos del accidente de Deepwater Horizon de 2010.

«Hubo muchas reclamaciones tras el accidente de que el petróleo se liberó en la superficie y eso fue todo», dijo Subramaniam. «Pero descubrimos que había penachos subterráneos, algunos a profundidades superiores a los 1.000 metros, que transportaban la mezcla de petróleo / gas mucho más lejos del sitio de lo que era visible en las manchas superficiales y era realmente difícil de muestrear».

Como oceanógrafos biológicos, Juhl y Subramaniam se unieron para estudiar el derrame de petróleo de Deepwater Horizon debido a su interés mutuo en la biología del fitoplancton, algas marinas microscópicas que sirven de alimento a una amplia gama de criaturas marinas. La salud del fitoplancton afecta la salud de todo lo que lo come, y de todo lo que come lo que lo come, y Juhl y Subramaniam querían saber cómo manejaba el fitoplancton la gran cantidad de aceite en el agua. Esto implicó intentar rastrear la columna de petróleo del accidente en profundidad y tratar de comprender cómo la circulación del agua de mar profundo afectaría su movimiento.

Desafío tecnológico

«No solo no pudimos ver la filtración en las profundidades, sino que nuestros modelos de circulación en aguas profundas tampoco eran tan buenos, por lo que no pudimos predecir realmente dónde se estaba extendiendo muy bien la linea subterránea», dijo Subramaniam.

Los desafíos en la detección de petróleo después del accidente de Deepwater Horizon identificaron lagunas en la tecnología y el conocimiento científico que ayudaron a los investigadores y las agencias de financiación a identificar dónde invertir en el futuro. Sin embargo, en ese momento, los esfuerzos de limpieza tenían que realizarse rápidamente, por lo que los socorristas utilizaron varios métodos para tratar de contener el petróleo, incluidos dispersantes, contención y eliminación. Los costos de respuesta federal en los primeros dos años, que fueron reembolsados ​​principalmente por BP, ascendieron a $850 millones. En general, se estima que BP ha gastado más de $14 mil millones en costos de limpieza.

Con el tiempo ha aumentado la prevención y detección de derrames de petróleo en los últimos 52 años, dijeron Juhl y Subramaniam, un logro que los primeros activistas del Día de la Tierra podrían encontrar satisfactorio. Primero, el consumidor medio es más consciente. «Solía ​​ser que cuando la gente cambiaba el aceite de su automóvil, de forma rutinaria simplemente lo tiraba en algún riachuelo», dijo Juhl. «La gente lo justificaba diciendo que reduciría los mosquitos. Pero pocas personas lo hacen ahora».

Mejora de conciencia

Los estándares de la industria también han mejorado, dijo Juhl. Los automóviles se construyen mejor para evitar fugas de aceite, y los desagües pluviales y las líneas de desechos industriales están diseñados para que, si entra una gran cantidad de aceite en el sistema, se pueda detectar y eliminar. La industria petrolera ha desarrollado mejores prácticas para prevenir fugas. Pero lo más emocionante para Juhl y Subramaniam son los avances que han surgido en el modelado oceánico y la detección de petróleo.

«Algunas de las cosas que hemos aprendido que son realmente críticas son nuestra capacidad para saber a dónde va el petróleo una vez que ingresa al medio marino. Tenemos modelos mucho mejores a nivel de la superficie y del subsuelo, además del reconocimiento de que los flujos subterráneos son realmente importantes. Conocemos los factores clave que controlan la degradación abiótica y biótica del petróleo una vez que se libera. Y creo que también hay una apreciación mucho mayor de los impactos humanos que van de la mano con el petróleo derramado», dijo Juhl.

¿Estamos preparados para contener derrames de petróleo masivos?
Las protestas de 1969 contra el derrame de Santa Barbara originaron el primer Día de la Tierra. Foto: Smithsonian Magazine.

Aún así, los científicos dicen que se necesita mucha más investigación en los próximos 50 años para proteger nuestros océanos. Teniendo en cuenta que el océano cubre aproximadamente el 71% de la superficie de la Tierra, es sorprendente lo poco que sabemos sobre él.

«Las grandes mejoras de los más de $500 millones que se gastaron en investigación después del accidente de Deepwater Horizon nos han brindado una mejor comprensión y capacidad para modelar el océano», dijo Subramaniam. «Tenemos mejores sensores. La tecnología de plataformas autónomas ha mejorado dramáticamente. Pero sospecho que cuando ocurra el próximo accidente tipo Deepwater Horizon, todavía nos enfrentaremos a un océano horriblemente submuestreado que no entendemos lo suficientemente bien como para realizar buenas predicciones sobre el impacto en los sistemas ecológicos».

Fuente: https://phys.org/, Agencias

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