Con su población aún luchando por recuperarse de más de tres siglos de caza de ballenas, la ballena franca del Atlántico Norte está ahora «a un paso de la extinción», según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Esta organización cambió la semana pasada el estado de la ballena en su Lista Roja de «en peligro» a «en peligro crítico», la última parada antes de que la especie se considere extinta en la naturaleza.

El cambio de estatus refleja el hecho de que menos de 250 individuos maduros probablemente permanezcan en una población de aproximadamente 400. Aunque sombríos, científicos y conservacionistas expresaron la esperanza de que este movimiento pueda ayudar a acelerar las protecciones para estos gigantes menguantes informa The Guardian.

Víctima de la caza indiscriminada

«Como científicos, hemos estado trabajando durante muchos años bajo la idea de que las ballenas francas del Atlántico Norte están en peligro crítico», dijo David Wiley, coordinador de investigación del santuario marino nacional del Banco Stellwagen en Massachusetts. “Lo bueno de esta nueva designación es que las devuelve al foco de atención. Esperemos que eso las lleve a la cima de la conciencia política».

Esta especie fue una vez muy atacada por los balleneros: su baja velocidad al asomarse a la superficie en busca de alimento las hacía fáciles de cazar y flotaban cuando las mataban, gracias a su densa grasa.

Su hábito de comer en la superficie hoy hace que estas ballenas sean golpeadas por las hélices de los botes o se terminen fatalmente enredadas en los aparejos de pesca. Según la UICN, de las 30 muertes o lesiones graves que sufren las ballenas francas registradas entre 2012 y 2016, 26 fueron causadas por el enredo en redes de pesca.

Conflicto con la pesca

Como resultado, muchos científicos apoyan regulaciones más estrictas sobre la industria pesquera, un tema que llama la atención de las comunidades pesqueras: las nuevas regulaciones podrían significar que los pescadores deben asumir el costo de mejorar el equipo, y a menudo les preocupa que estos cambios también reduzcan su captura. El intento del Servicio Nacional de Pesca Marina de 2019 de reducir las actividades mar adentro llevó a la Asociación de Pescadores de Langosta de Maine a retirarse de las medidas de protección regionales.

El cambio climático también juega un papel importante. Desde 1990, el lugar de alimentación principal de la ballena franca del Atlántico norte, el Golfo de Maine, se ha calentado tres veces más rápido que el resto de los océanos del mundo.

Los gobiernos de EE. UU. Y Canadá hacen cumplir los límites estacionales de velocidad de las embarcaciones en las zonas que frecuentan las ballenas francas. Pero las ballenas están cambiando sus lugares habituales a medida que buscan aguas más frías, llevándolas a lugares sin estos límites de velocidad. El calentamiento de las aguas también hace que sea más difícil para las ballenas francas encontrar comida, lo que podría explicar su tasa de natalidad inusualmente baja.

Pequeñas victorias

Además, el cambio climático ha provocado un auge de la langosta en el norte de Nueva Inglaterra y el este de Canadá, que ha traído más pesca al hábitat de la ballena. Hay motivos para celebrar pequeñas victorias para las ballenas francas, como el nacimiento de 10 ballenatos esta temporada. Pero estas victorias a menudo van de la mano con desamor: en junio, una de esas crías fue descubierta muerta por un ataque de un barco en Nueva Jersey.

En general, los investigadores son muy conscientes de que el tiempo no está del lado de las ballenas, ya que las muertes superan la velocidad de la acción reguladora. «Es un proceso muy lento, y mantener al público comprometido y mantener los fondos en marcha es difícil cuando sabes que no verás resultados en 20 años. El hecho de que nuestra actividad las esté llevando a la extinción es algo que no es aceptable para nosotros como seres humanos. Somos mejores que eso, concluyó Wiley.

Fuente: https://www.theguardian.com, Agencias / Traducción y edición: +Verde Periódico Ecológico

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