Los caballitos de mar han sido durante mucho tiempo una atracción popular en los acuarios públicos, pero siguen siendo misteriosos. Son un pez con la diferencia de que nadan en posición vertical y erguida. Tienen cuellos flexibles y hocicos largos y tubulares que apuntan hacia abajo, lo que les da la apariencia de una cabeza de caballo.

La parte inferior de su cuerpo forma una cola flexible y prensil, que tiene un contorno cuadrado y puede envolver objetos. Hay al menos 47 especies conocidas, todas pertenecientes al género Hippocampus, un término griego que significa «monstruo marino caballo». Entonces, ¿qué más debemos saber sobre esta criatura?

Son nadadores notoriamente pobres

Los caballitos de mar no tienen las típicas aletas pélvicas, anales y caudales que proporcionan empuje, elevación y dirección a la mayoría de los peces. En cambio, se impulsan moviendo su pequeña aleta dorsal a unos 35 latidos por segundo. La dirección se logra utilizando aletas pectorales aún más pequeñas a los lados de la cabeza. Estas aletas pectorales parecen orejas y se suman a la apariencia de la cabeza de un caballo. Su incapacidad para nadar bien significa que a veces mueren de agotamiento en mares agitados.

Son maestros del camuflaje

Los caballitos de mar habitualmente habitan pastos marinos poco profundos y lechos de algas y arrecifes de coral en aguas templadas y tropicales de todo el mundo, típicamente entre 45 grados al norte y 45 grados al sur del ecuador. Son maestros del camuflaje. Pueden cambiar su color con el tiempo, y algunas especies incluso pueden desarrollar filamentos (llamados cirros) a lo largo de su cuerpo para ayudarlos a mezclarse con su entorno.

Emboscan a su presa

El camuflaje es fundamental para los caballitos de mar, ya que lo utilizan para emboscar a sus presas. Permanecen inmóviles y camuflados, anclados a pastos marinos, corales o esponjas por su cola prensil, y chupan cualquier plancton que pase o alevines de pescado con su hocico largo y tubular. Los caballitos de mar deben estar a unos pocos milímetros de su presa para capturarlos, por lo que permanecer sin ser detectados es primordial.

No tienen estómago

Los caballitos de mar no tienen dientes ni estómago, un rasgo que comparten con algunas especies de lábridos, una especie de peces marinos de colores brillantes. Los alimentos pasan a través de su tracto digestivo con tanta rapidez que necesitan comer casi constantemente para vivir y crecer. Un solo caballito de mar puede comer hasta 3000 camarones en salmuera por día.

Pueden mover los ojos de forma independiente.

Los ojos de los caballitos de mar se mueven de forma independiente, lo que les da un campo de visión de casi 360 grados, por lo que literalmente pueden vigilar a los depredadores mientras usan el otro para seguir a sus presas. Sin embargo, son huesudos e indigeribles, y sus únicos depredadores reales son los cangrejos, que agarran a los caballitos de mar con sus pinzas, y los humanos que los recolectan para la medicina tradicional, curiosidades y mascotas de acuario.

Se aparean de por vida

La mayoría de los caballitos de mar son monógamos y se aparean de por vida, aunque algunas especies son polígamas y cambian de pareja de un ciclo de reproducción al siguiente. Sin embargo, todas las especies de caballitos de mar se aparean con un solo individuo por ciclo de reproducción. A menudo se puede ver a los caballitos de mar nadando en parejas con sus colas unidas. Se involucran en un baile de cortejo que incluye dar vueltas, nadar uno al lado del otro y cambiar de color. Esto puede durar hasta nueve horas. Esta danza de cortejo se repite a diario, fortaleciendo el vínculo entre la pareja de caballitos de mar apareados.

Los machos dan a luz a bebés

Los caballitos de mar son una de las pocas especies animales de la Tierra en las que el macho da a luz a las crías por nacer. Durante el apareamiento, la hembra deposita sus huevos en el oviducto masculino (sí, los machos tienen un oviducto), que se encuentra en una bolsa en el abdomen del macho, llamada bolsa de cría. El macho lleva los huevos en su bolsa de cría hasta que nacen en caballitos de mar en miniatura completamente formados y se liberan en el agua. Los machos pueden dar a luz a cinco o hasta 1.500 crías.

Los machos están continuamente embarazados

El embarazo de los machos permite que las hembras sigan produciendo huevos mientras el macho está preñado de crías, lo que permite que los caballitos de mar se reproduzcan más rápidamente. Tan pronto como el macho da a luz, la hembra deposita más huevos fertilizados en su bolsa de cría.

Están en problemas

La historia de vida y la ecología de los caballitos de mar los hacen particularmente vulnerables a la sobrepesca y las perturbaciones ambientales, incluido el cambio climático. Su exoesqueleto les permite secarse y conservarse fácilmente. Muchas culturas creen que los caballitos de mar tienen propiedades medicinales, especialmente la medicina tradicional china, en la que se cree que sus cuerpos secos curan o previenen infecciones de la piel, asma e impotencia, a pesar de que no hay evidencia que respalde estas afirmaciones. Al menos 25 millones se utilizan anualmente en la medicina china. Las pesquerías los capturan más rápido de lo que pueden reponer sus poblaciones, lo que lleva a una disminución alarmante en el número de caballitos de mar.

Fuente: https://phys.org/, Agencias


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